nixman

nixman

пикабушник
поставил 6526 плюсов и 21144 минуса
отредактировал 0 постов
проголосовал за 7 редактирований
сообщества:
134К рейтинг 440 подписчиков 11К комментариев 378 постов 69 в горячем
1 награда
5 лет на Пикабу
280

Обман начинающих музыкантов (и не только)

Прошу поднять в топ, тэг "без рейтинга" прилагается.


Этот пост - предупреждение для всех (но в основном для начинающих) музыкантов, уверен на Пикабу такие есть.


Максимально кратко излагаю суть поста, для тех, кто не любит много текста:

Гугл, Эппл, Яндекс и прочие компании имеющие музыкальные сервисы не заключают договоров с каждым отдельным музыкантом. Они работают с агрегаторами. То есть с небольшим количеством компаний, в которые как раз и обращаются отдельные музыканты (или коллективы, или их законные представители), чтобы загружать материал один раз, но при этом распространять свою музыку сразу по разным сервисам,ну и соотвественно получать со всех сервисов роялти в одном месте.

И вот есть такой агрегатор Fresh Tunes, до июня 2019 года ничем особым кроме задержки выплат (см. жалобы пользователей в ВК) не отличавшийся. А после июня 2019 - ворующий и вымогающий (это моя личная оценка их действиям, вы можете не согласится) у музыкантов деньги в открытую.

Схема следующая: если ты не зашёл в течении трёх месяцев в свой аккаунт на их сайте, Fresh Tunes его блокируют. Через шесть месяцев - удаляют. Все деньги на счету после удаления - Fresh Tunes оставляет себе.  Если пытаешься разблокировать аккаунт - с тебя списывают 100$ и уже после этого разблокируют. Если вы пользователь Fresh Tunes и не верите своим глазам, читая этот текст, то ознакомьтесь с пунктом 4. Revenue and payment terms  https://freshtunes.com/ru/terms_and_conditions/ (да-да, используйте Гугл переводчик, ведь это RU раздел сайта, всё для того, чтобы удобно проинформировать музыкантов из России о всех подводных камнях).


Нихрена не кратко получилось, но я старался.


А теперь подробности.


Когда-то я плотно занимался музыкой, итогом моих занятий стали два сольных альбома электронщины, плюс два совместных с вокалистом из США (рэп и хип-хоп - только не кидайтесь тапками). Соответственно, накопив более-менее презентабельный материал, я стал искать выходы на площадки, чтобы хоть какая-то часть трудов окупилась. Естественно меня привлекли отзывы о компании агрегаторе Fresh Tunes и то количество площадок, которые с ней работали.

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост

Fresh Tunes стала напрягать меня уже давно, за все прошедшие годы я ни разу не увидел отчислений из Яндекс.Музыки. Хотя  сам имею платную подписку, слушаю себя на Яндекс Музыке (скажете извращение, но как ещё проверить агрегатора на честность?), мои знакомые и друзья при мне слушали мою музыку со своих аккаунтов с платной подпиской, но отчислений ни разу не было, деньги поступали только с Google, Apple music и Spotify.


Я планировал попинать Fresh Tunes по поводу непоняток с Яндексом, но последнее время мне было не до многих вещей - я провёл почти весь 2019 год и часть 2020 в больницах. Тем не менее почту я просматривал, даже пересматривал и не нашёл там уведомления о том, что у Fresh Tunes изменилось пользовательское соглашение, более того не увидел от них ни одного письма о том, что "эй, дружище загляни в личный кабинет, если ты этого не сделаешь, мы спишем деньги с твоего счёта, а твой аккаунт заблокируем".


Видимо, рассылать такие уведомления им не выгодно.


И вот вчера решил посмотреть, как там у меня дела.

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост

Единственное письмо, которое я обнаружил имело следующее содержание (см. картинку ниже).


Обратите внимание, как написан почтовый ящик "support" - через одну "p". Если написать на него, то ответа не дождётесь - этого почтового ящика не существует.

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост

Аккаунт я попросил разблокировать вчера. Поскольку узнал о блокировке только вчера. Разблокировать его мне в итоге удалось, только вот на счету был ноль (благодаря новым правилам пользовательского соглашения). Но самое интересное, средства за разблокировку списались ещё 29 сентября (см картинку ниже), когда я ещё даже не знал о блокировке. То есть фактически блокировка означает только одно: моментальное списание средств с вашего аккаунта. Да, вы будете заблокированы, не сможете вывести средства или снять материал с публикации, при этом ваша музыка будет продаваться ещё шесть месяцев!

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост

Обращение в поддержку в ВК похоже на разговор с глухими. Пофиг на все твои вопросы - сам дурак, должен был читать пользовательское соглашение.

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост

Да, кто-то скажет: чел, ты сам дурак.


Но, ребята, когда я читал пользовательское соглашение в 2017 году, там не было таких условий

https://freshtunes.com/ru/terms_and_conditions/ иначе бы я и не подумал работать с этой конторой.

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост

При том, что когда ты регистрируешься - ты передаешь агрегатору кучу личных данных, паспортные данные, контакты для связи, адрес проживания. Тебя несколькими способами могут уведомить о том, что скоро ты окажешься должен 100$


Могут, но не должны.


Вот и меня об этом не уведомили (Письмо от 29 сентября - это уже факт блокировки, то есть меня поставили перед фактом случившейся блокировки, а не предупредили, что она может вскоре произойти). Возможно, отсутствие уведомлений - это такое же совпадение, как отсутствие статистики по Яндекс.Музыке, или жалобы людей в ВК, или неправильный адрес для связи с поддержкой.


Я хочу предостеречь начинающих музыкантов, не более. Именно на нечестный заработок на начинающих музыкантах нацелена эта схема за авторством Fresh Tunes.


Если ты начинающий музыкант - сто раз подумай, нужен ли тебе Fresh Tunes. Есть и другие агрегаторы.


Ведь есть все шансы что тебе ответят так:

Обман начинающих музыкантов (и не только) Без рейтинга, Музыканты, Музыка, Fresh Tunes, Длиннопост
Показать полностью 7
17

Последний крестовый поход. 18. Новые боги

Предыдущая глава: Последний крестовый поход. 17. Цена ошибки


Стыковка двух звездолётов транслировалась на голографические экраны. Как только между кораблями был организован переходной тоннель, по нему прибежали медики со «Справедливого» и первым делом принялись распылять антидот. Следом за ними на борт ступил капитан корабля, в сопровождении командира разведки и прочих офицеров, которым делегировали полномочия для обсуждения сложившейся ситуации. Стражники-коты, ещё способные стоять на ногах, проводили представителей Святого Престола в то помещение, где мы все сейчас находились.

Пока я вводил своих соплеменников в курс дела, Барсик продолжил изучать мысли в голове Вождя, выуживая важные подробности грядущего сражения. Паук чувствовал себя очень плохо, ему требовалась срочная медицинская помощь. Врачи, люди и начавшие приходить в себя коты, пытались спасти жизнь артропода, но не смогли.

Паук скончался от полученных ран, прямо на наших глазах.

– Вождь морально был готов к смерти, он был невероятно спокоен, – сказал Барсик, когда я вернулся к нему. – Старик успел донести весть о новой угрозе, а это было для него самым важным.

– Теперь дело за нами. Мы должны раз и навсегда покончить с акридианами. Похоже, что наш последний бой был предопределён свыше.

– Совпадение, не более. Артропод сумел нас найти потому, что мы когда-то поделились с ним своей историей, – заметил кот. – Если бы мы умолчали о битве в этой Солнечной системе, ему некуда было бы обращаться за помощью.

– Ты успел узнать точное время и место?

Барсик не отвечал мне.

– Говори уже, – потребовал я. – Иначе, смерть Вождя была напрасной.

– Ровно четыреста пятьдесят два земных года от сегодняшнего дня, – словно нехотя сообщил кот.

– А координаты? Куда мне настраивать пространственный перенос?

Император несколько секунд щурился на меня своими лиловыми глазами, а потом медленно произнёс:

– Центр Млечного Пути.

– Радиус данной области составляет около тысячи парсеков. Говори конкретнее!

– Окрестности объекта «Стрелец А со звёздочкой».

– Это же сверхмассивная чёрная дыра! – удивился я.

– Та самая чёрная дыра, – мрачно заметил кот.

– Погоди, ты хочешь сказать…

– Да, Матвей, именно внутрь неё я направил Четвёртый Межгалактический Легион! – воскликнул Барсик. – Тысячи кораблей бывшей флотилии Коалиции всё ещё находятся сейчас там, за границей безопасной орбиты. Вот уже четыре сотни лет боевые звездолёты продолжают своё падение, не в силах сопротивляться экстремальным гравитационным силам.

– Раз до сих пор не выбрались, значит там они и останутся.

– Очень на это надеюсь.

– Что ещё ты увидел в голове Вождя? – спросил я. – Как вообще пауки оказались в этом секторе?

– Это их обычное место встречи. Артроподы периодически собирались все вместе, обменивались разнообразными новостями и культурными достижениями. Центр нашей галактики – идеальный вариант для подобных тайных собраний. Эта область надёжна укрыта от любопытных взглядов пылевыми облаками, излучением огромного количества плотно расположенных звёзд и прочими помехами, – начал рассказывать кот. – Только вот очередная встреча сорвалась: в точке рандеву оказался чужой флот – корабли акридиан. Главы пауков даже не успели решить, как им поступить в этой ситуации, а отступники за их спинами уже подняли восстание. Космические станции одна за другой переходили под управление военачальников-ренегатов. Несколько сотен баз остались лояльны делу Великих и решили отчаянно сопротивляться. Их враги обладают серьёзным перевесом по численности. Если мы останемся в стороне, хорошие парни проиграют этот бой.

– Допустим, с артроподами всё понятно, но что Шестой Легион забыл в центре галактики? – я не верил в подобные совпадения. – Их появление не могло быть простой случайностью.

– Вождь подозревал, что всё было спланировано заранее, – подтвердил мои догадки кот. – Скорее всего кто-то из отступников заблаговременно вышел на контакт с серыми человечками. Они явно заранее договорились о совместных действиях.

– Как можно обладать машинами времени и при этом быть такими слепыми! – воскликнул я.

– По всей видимости, артроподы не так часто используют Артефакт, как мы с тобой считали.

– Мы будем умнее, – пообещал я, обхватывая двумя руками шар. – Исследую обстановку в том секторе, только без перемещения. Надо же понять с чем нам предстоит столкнуться…

Я заглядывал будущее несколько раз, чтобы подсчитать силы наших врагов, а также наших возможных союзников. Мы очень надеялись, что «хорошие» пауки быстро сообразят, что к чему и не станут палить по нам.

Нужно было рассчитать оптимальную точку прибытия. Заранее расставить наши боевые порядки ещё здесь, в этой солнечной системе, чтобы сразу после переноса получить преимущество на поле боя.

На подготовку плана атаки у нас ушло более двух суток. Просторный крейсер Барсика внезапно оказался тесноват: на следующий день здесь топились, наступая друг другу на ноги и хвосты, не только лучшие стратеги и боевые офицеры Империи, но и весь командный состав Святого Престола.

Для оперативного общения одного свободного ошейника никак не хватало, Драк и Ноккер были вынуждены на время отдать свои переводчики.

На третий день план действий был готов и утверждён всеми сторонами. Корабли обеих армий встали в боевые порядки и приготовились к переносу.

Все сейчас ждали команды от меня и кота.

Мы с ним находились на командном мостике императорского крейсера. Стояли на том самом возвышении, где Барсик появился перед нами пару дней назад. Драк и Ноккер находились в углу зала, за терминалами. Они очень не хотели оставаться без дела, поэтому им доверили управление несколькими орудийными башнями.

– Значит, мы идём в атаку, – подвёл я итоги. – Вот так, напрямую лоб в лоб.

– Других вариантов нет, – подтвердил Барсик. – У нас была только одна отличная идея, но совершенно бесполезная.

Он что меня решил подколоть?

Вчера я предложил доставить (разумеется, с помощью Артефакта) на каждую станцию противника, на каждый корабль, небольшой боевой отряд с ядерным зарядом или вирус-бомбой, чтобы устроить диверсию. Таким образом, мы бы с наименьшими потерями нейтрализовали врага изнутри и сохранили наши флоты.

Я прикинул, что на такую крупномасштабную операцию вполне должно хватить даже человеческих ресурсов Святого Престола.

Мне самому эта задача представлялась несложной. Я должен был перемещаться во времени и пространстве словно попрыгунчик: настойка Артефакта, прыжок на дружественный корабль, снова настройка, забираю войска, переношу их к врагу, опять настройка, возвращаюсь, и так по кругу.

Повторять эти монотонные действия надо было с постоянным сдвигом по времени, чтобы все диверсионные отряды более-менее одновременно оказались на вражеской территории, неожиданно для нашего противника.

Барсик же предложил составить график прыжков, как только понял, что я слишком легкомысленно отношусь к условиям этой задачи.

Коты-учёные быстро подсчитали, что у меня уйдёт на все прыжки около трёх недель реального времени. И это в том случае, если я не буду спать и есть, а только крутить и крутить чёртов шар.

Ха, что такое три недели, можно ведь возвращаться из будущего в прошлое, всегда иметь кучу времени в запасе! Именно так я и подумал в тот момент, но Барсик напомнил, что акридиане легко исчерпали ресурсы целых двух Артефактов на Земле, экспериментируя с прыжками в совсем уж недалёкое прошлое и будущее.

Чтобы не истощить устройство переноса, мы должны были находиться примерно в том же времени и секторе пространства, что и наши враги. При этом шансы на обнаружение нашего объединённого флота серьёзно вырастали. Если акридиане следят за той областью, то легко заметят незваных гостей, и никаких трёх недель у нас в запасе не будет.

– Раз других предложений нет, то давай начинать, – сказал я коту.

– Приготовились! – скомандовал Барсик.

Я подключился к Артефакту, проверил ещё раз настройки и одним движением руки переместил обе армии к Стрельцу А*.

Флоты Империи и Святого Престола оказались чуть выше, чем уже происходившее под нами сражение. Так и было запланировано. Наши звездолёты сразу же ринулись в атаку, обрушившись на врага со всей мощью.

Хоть я и находился в одном из воюющих кораблей, но начавшийся сейчас бой я наблюдал довольно схематично. Правда, переживал ни разу не меньше, чем пару дней назад, когда мы летели на челноке уворачиваясь от взрывающихся звездолётов Легиона.

Тысячи светящихся точек на огромных голографических панелях обозначали противоборствующие армии. Огоньки быстро смешались. Они мерцали, отмечая попадания, и гасли, когда удары были критическими. Корабли противника были окрашены в красные тона, союзные войска – в синие. Бесчисленные стаи торпед, выпущенных с обеих сторон, стали разноцветными стрелочками, заполнившими почти всё свободное пространство. Трёхмерное изображение превратилось в невообразимую мешанину вспышек, в которой я почти ничего не понимал, кроме одного – наш корабль всё ещё был цел.

Через несколько часов ожесточённого боя количество объектов на экранах значительно уменьшилось. Картинка стала крупнее, вместо схем появились реалистичные изображения с внешних камер.

Стало наконец ясно, что мы побеждаем. Правда, у Империи Котов осталось меньше сотни крейсеров, а флот Святого Престола насчитывал едва ли два десятка кораблей. Из станций «хороших» артроподов на ходу оказалось только семь.

Наши потери составили более восьмидесяти процентов, но и враг был разгромлен. Жалкие остатки Шестого Легиона стремительно отступали к Стрельцу А*, продолжая отстреливаться.

Мы преследовали беглецов, постепенно приближаясь к сверхмассивной чёрной дыре.

– Они вот-вот должны развернуться, иначе их корабли пересекут зону безопасной орбиты! – воскликнул кот спустя полчаса напряжённой погони.

– Надеюсь ты прав, и наши враги не прячут туза в рукаве.

– Акридиане разбиты. Им уже ничто не поможет.

– Тогда скажи мне, что это что такое? – спросил я, показывая в правый нижний угол голограммы.

Сверхмассивная чёрная дыра размером в тридцать раз больше нашего Солнца, пряталась за плотными газовыми облаками самых разных цветов. Из глубин одного такого шлейфа медленно возникло странное сооружение.

Четыре огромных конструкции, похожие формами на пшеничные колосья, были развёрнуты по направлению к Стрельцу А*, образуя собой что-то вроде тоннеля. Рядом находились две уцелевшие космические станции ренегатов, с поверхности которых истекали потоки зелёной энергии.

Туда сейчас и отходили остатки флота противника.

– Это генераторы «кротовой норы»? – спросил я у Барсика.

– Скорее всего ты прав.

– Понятно, почему они отступают сюда. Артроподы заряжают это сооружение, готовят межпространственный тоннель. Наши враги собираются сбежать.

– «Кротовая нора» подобных размеров, на краю гравитационного колодца? – удивился кот. – Это больше похоже на слишком экзотичный вариант самоубийства. Да и не нужны ни акридианам, ни паукам никакие стационарные генераторы для перемещения через подпространство…

Барсик замолчал на секунду, на морде его появилось выражение глубокой задумчивости.

– Нужно уничтожить эту штуку, как можно скорее! – воскликнул кот. – Есть только одно объяснение, зачем акридиане построили её тут.

– О чём ты?

– Четвёртый Межгалактический Легион! Если его корабли всё ещё не пересекли границы горизонта событий, можно отследить их: вычислить координаты и направление движения. После чего создать достаточно широкий пространственный разрыв и подставить это «окно» на пути флота. Звездолёты упадут сквозь него и окажутся здесь, в обычном космосе!

– Ну и что с того? – отмахнулся я. – Прошло почти девятьсот лет, с того момента, как ты их отправил сюда. Никаких припасов не хватит на такой срок. Это грозное войско уже давным-давно мертво.

– Ты ошибаешься! Этих тварей так просто не убьёшь.

– В каком смысле?

– Четвёртый Легион состоит из роботов, дубина! – воскликнул кот. – Я вроде рассказал тебе о причинах, по которым акридиане отказались от использования искусственного интеллекта в армии!

– Но я думал, ИИ управляет только флотом, а сами солдаты – живые существа, – удивлённо ответил я. – Ты не особо любил обсуждать тему геноцида расы котов, откуда ещё я мог бы узнать подробности? Все данные по этому войску были засекречены…

– Хватит пустых разговоров, – прервал меня Барсик. – Надо действовать, пока не стало слишком поздно.

– Какие будут предложения?

– Сейчас самое время для твоего диверсионного плана. Мы переместимся туда и уничтожим генераторы «кротовых нор».

– Мы?

– Отправлюсь с тобой. Я лично должен завершить начатое… Секундочку, мне нужно отдать приказ, чтобы нам принесли достаточно мощную взрывчатку.

Император подозвал одного из котов-адьютантов и что-то ему сказал.

Через несколько минут появился местный оружейник. Он принёс довольно компактное устройство, металлическую полусферу, чуть побольше Артефакта размером, с массивной ручкой на её вершине. Кот аккуратно опустил бомбу на пол прямо передо мной.

– Этого хватит? – удивился я.

– Бахнет от души, – заверил Барсик. – Не обманывайся размерами. Здесь около сотни мегатонн в тротиловом эквиваленте.

– Я имею ввиду количество, разве нам хватит одной?

– Вполне. Достаточно вывести из строя один из генераторов, чтобы предотвратить формирование разрыва в пространстве. Выбирай любой нашей целью и отправляемся… О нет, мы опоздали!

Я резко поднял голову и увидел, что кот был прав, сооружение акридиан начало работать. На фоне разноцветных газовых облаков появился огромный чёрный квадрат, внутри которого, словно звёзды, ярко горели навигационные огни бесчисленного множества боевых кораблей.

– Активируй бомбу сейчас же! – крикнул я коту, а сам хлопнул себя по шее, где находился шприц-тюбик с «цереброцелетроном». – Таймер на десять секунд!

Барсик без лишних объяснений понял мой замысел. Кот рванулся к взрывному устройству. Не успел он преодолеть и половину пути, как его резкий рывок превратился в плавную неспешную прогулку, словно я смотрел замедленную съёмку.

«Цереброцелетрон» подействовал.

Теперь у меня было достаточно времени настроить Артефакт, пока кот добирается до бомбы и активирует её.

Я схватил машину времени, подключился к ней и приготовился управлять… но тут что-то пошло не так. Вместо того, чтобы оказаться в привычном мне трёхмерном интерфейсе навигации, меня сорвало и потащило куда-то вниз в непроглядную темноту.

Вот ведь неудача.

Повторный приём «цереброцелетрона» был огромным риском, особенно в моём случае. Однажды этот препарат нанёс моему здоровью непоправимый вред, который полностью нельзя было устранить даже переносом в новое тело. Я решил обмануть судьбу, пошёл на этот шаг снова и проиграл.

Скорее всего, я сейчас отключусь…

Время шло. Я продолжал падать, не теряя сознания.

Неожиданно раздался Голос. Он был невероятно мощным и глубоким, звучал словно тысячеголосый хор. Первые же слова пробрали моё тело до самых костей, наподобие ледяного ветра.

– Зачем ты снова и снова рвёшься в бой, человек, не щадя ни себя, ни врагов своих? В чём смысл твоего разрушительного существования?

Ну вот и всё. Похоже я умер и со мной вёл беседу сам Бог. Пришло время каяться в грехах. В любом случае, сейчас у меня были подходящие ответы.

– Я хотел защитить человечество и его союзников. Спасти как можно больше разумных существ от рабства, что уготовили нам всем акридиане.

– Твои намерения преисполнены добра, но методы оставляют желать лучшего. Устройство в твоих руках не предназначалось для войн.

– Использую те инструменты, что есть. Свобода воли и всё такое, – напомнил я, надеясь, что это не прозвучало слишком дерзко. – Такими ты создал нас, своих детей.

– Ошибаешься, – возразил Голос. – Мы не имеем отношения к сотворению жизни в этой галактике. Хотя и планируем уберечь от гибели как можно больше разумных рас, обитателей Млечного Пути. Некогда мы поручили эту важную задачу нашим верным слугам.

Тут-то я и понял, кто в данный момент вёл со мной беседу.

Это был не Творец. Ну слава богу!

– Вы – Великие! – воскликнул я. – Бывшие хозяева пауков!

– Да. Те из нас, кто задержался тут до самого момента столкновения двух галактик. Большинство отправилось дальше, исследовать вселенную, ну а часть осталась, чтобы проконтролировать план переселения разумных существ в наиболее безопасный сектор Млечного Пути. Всё шло замечательно и поводов для нашего вмешательства не предвиделось, пока не появились акридиане.

Моё падение прекратилось, теперь я парил в воздухе, словно находился в невесомости. В темноте вокруг меня скрывались Великие. Они находились далеко за пределами моих органов чувств. Я не мог понять ни числа, ни размеров, просто знал, что они рядом.

– Значит вы были в курсе всех последних событий? – спросил я.

– С самого начала. Мы были свидетелями того, как зародилась эта проблема. Пришли к выводу, что надо её решить раз и навсегда, пока серые человечки не натворили куда больших бед из-за своего невежества.

– Невежества? – удивился я. – Наши враги – одна из самых продвинутых рас в галактике. Они наступают вам на пятки.

– Акридиане невероятно глупы, несмотря на все своих технические достижения. Им не суждено достигнуть нашего уровня развития. Тысячи лет назад они настолько сильно генетически изуродовали свою расу, что сделали переход на новый этап эволюции невозможным.

– Получается, их наука ведёт в никуда? Они зря мучали миллиарды живых существ, используя их жизненные силы для своих расчётов?

– Именно так. Ответ, который серые человечки так желают получить, всего лишь продемонстрирует их ошибку. Он укажет на прошлое, на ту давнюю эпоху, когда эта раса свернула с правильного пути, подвергнув себя чересчур радикальному генному совершенствованию. Ничего нельзя будет исправить, если только…

Голос резко умолк.

– Если не воспользоваться машиной времени! – догадался я. – Рано или поздно, акридиане разгадают секреты ваших Артефактов, тогда они вернутся в прошлое и начнут свои эксперименты заново!

– Только вот в основной временной линии нашего бытия этого так и не произошло. Акридиане создадут отдельную закольцованную вселенную, полную боли и страданий тех, кого они снова и снова будут порабощать с целью организации своих эволюционных расчётов. Целая вечность нескончаемого насилия над разумом… Этого не должно случиться.

– Так помогите нам расправится с серыми человечками, – попросил я. – Раз и навсегда.

– Мы уже помогли, – ответил Голос. – Или ты этого не понял?

– Видимо, я что-то упустил.

– Временная линия всех твоих путешествий и встреч с самим собой не является петлёй, как могло бы показаться. Она не замкнута сама на себя. Это мы переместили тебя в будущее, в самый первый раз. Мы подбросили в твой корабль Артефакт. У этой истории есть начало и конец. Впрочем, из-за твоих действий, ровная линия запланированных событий превратилась в спираль, где дошло до того, что ты встречался сам с собой. Вы с Барсиком перестарались, пытаясь предотвратить парадоксы, вместо этого сами чуть было не породили их. Мы даже стали сомневаться, тот ли ты человек, глядя на те безобразия, что творились со временем по твоей вине.

– Получается, вы выбрали меня?

– Да. Мы изучили миллиарды вероятностей, и решили, что ты станешь лучшим вариантом для избавления галактики от акридиан. Однако, ты оказался куда менее предсказуемым, чересчур своевольным и чуть было всё не испортил, на пару со своим хвостатым другом. Сейчас, когда наступил момент перехода к новому плану действий, нам нужно было понять твои мотивы. Отсюда и появился первый вопрос, про смысл твоего существования.

– Получается, это всё какая-то проверка? В этом весь смысл нашего разговора?

– В том числе.

– А что ещё? – подозрительно напрягся я.

– Ты невнимателен, человек. Мы только что тебе сказали: предыдущий план по спасению разумных существ изменился.

– Да, не обратил внимания, – согласился я. – Просто для меня уже стало нормой, что планы постоянно меняются… Вы мне отвели какую-то роль в своей новой операции по спасению?

– Ты станешь нашим голосом.

В моей голове созрел каламбур на эту тему, но я не стал его озвучивать.

– Тебе надо будет пересказать данную беседу всем своим друзьям, – продолжил Голос.

– Людям и котам?

– Всем. Нашим слугам в том числе. Остатки выживших артроподов выйдут из тени и будут контактировать с остальными цивилизациями. Наших слуг осталось слишком мало, они уже не смогут тайно направлять жизнь в сторону самого безопасного сектора галактики. Поэтому все расы должны знать о нас, о грядущем катаклизме, они должны прекратить распри, объединиться и начать переселение на край Млечного Пути.

– До столкновения с Андромедой ещё миллиарды лет. На покинутых нами территориях, могут зародиться новые разумные существа, – сказал я. – Как быть с ними?

– Вам придётся следить за пустошами. Мы хотим, чтобы вы спасли и молодые цивилизации.

– То есть надо будет переселять их?

– Да.

– А если кто-то будет против?

– Мы меньше всего хотели прямо вмешиваться в ваши дела, но время показало, что без пастыря вы все погибнете, – мне показалось, что в хоре голосов прозвучало сожаление. – Разумная жизнь во вселенной слишком редка и ценна, чтобы позволить ей сгинуть. В ближайших двух десятках галактиках она попросту отсутствует, задумайся над этим фактом. Поэтому придётся кое-чем поступиться.

– Идея высшего блага, – хмыкнул я. – Звучит чересчур знакомо.

– Обвинение не по адресу. Мы – не акридиане. И от вас, бывших членов Коалиции, мы не требуем ничего кроме мирного существования в безопасном регионе космоса.

– Требуете? Это звучит несколько угрожающе.

– В любом случае вы подчинитесь нашей воле. Если не сейчас, то через некоторое время, а его пока что предостаточно. Мы способны не только видеть будущее, но и влиять на него. Нам достаточно всего лишь одного «Матвея», чтобы круто изменить всю историю десятков цивилизаций этой галактики. Сопротивляться нашим планам бесполезно. Донеси эту мысль до всех.

– Вы же понимаете, что скорее всего меня объявят еретиком и сумасшедшим, – заметил я. – Кот и так мне напророчил шизофрению из-за «цереброцелетрона»… О чём я тут говорю? Возможно, вся эта беседа – одна сплошная галлюцинация!

– Мы явим чудо всем, кто выжил после битвы, – заявил Голос. – Никто и не подумает сомневаться в правдивости твоих слов.

– Вы не боитесь, что после «чуда», меня станут считать пророком? Ведь на фоне некоего знамения, мне фактически придётся возвестить о новой всегалактической религии, где вам отведена роль наших богов!

– Такова часть нового плана.

– Может сначала стоило меня спросить? – с отчаяньем в голосе воскликнул я. – Я не святой и не пророк… Пусть даже мой сын и тот и другой! Мне совершенно непонятно, как поступать и что делать в такой ситуации!

– Для начала очнись, Матвей.

– В каком смысле?

Внезапно я прекратил парить. Мой разум снова обрушился куда-то во тьму, но в это раз падение было коротким. Я обнаружил себя лежащим на спине, судорожно вцепившимся обеими руками в Артефакт, что покоился на моей груди. Сквозь веки пробивался колючий свет, моя голова раскалывалась от боли.

Я приоткрыл глаза, надо мной склонились встревоженные друзья.

– Слава богам! – воскликнул Барсик. – Ты пришёл в себя!

– Где бомба? – спросил я.

Мысли лихорадочно метались в моей голове. Весь разговор с Великими мне привиделся, он был не более чем побочным эффектом от приёма «цереброцелетрона». Никогда не буду больше пробовать эту дрянь…

Так, мне ведь нужно поскорее взорвать генераторы, если ещё не поздно!

– Уже не нужно, – сказал кот, читая мои мысли. – Четвёртый Легион так и остался внутри чёрной дыры. Да ты посмотри сам.

Драк помог мне сесть. Я положил Артефакт на пол, опёрся на руки, чтобы не упасть, и после этого уже поднял взгляд на большие голографические панели. На том месте, где раньше были генераторы акридиан, в космосе плавали несколько крупных обломков. Не осталось ни следа и от станций пауков-ренегатов, что питали энергией эту конструкцию.

Да и флота Шестого Легиона нигде не было видно. Только яркий шлейф раскалённого газа странным завихрением двигался в сторону чёрной дыры.

– Что произошло? – спросил я.

– Видимо, это был саботаж, – ответил Барсик. – Станции кто-то взорвал изнутри. Рвануло так, что разнесло всё на расстоянии в сотню тысяч километров. Отступавший Шестой Легион разметало на куски. Наш флот чудом не успел пересечь границу зоны поражения.

– Кто мог такое устроить?

– Например, лояльные старому порядку артроподы.

Что ж, был бы жив Вождь, он бы подтвердил или опроверг догадку Барсика. Я же решил далее не спрашивать и не уточнять, чтобы не ставить эту версию под сомнение. Пусть кот окажется прав: на одной из станций партизаны-пауки активировали механизм самоуничтожения и точка.

Меньше всего мне хотелось сейчас объявить всем, что наше чудесное спасение – это дело рук Великих, решивших провозгласить себя новыми всегалактическими богами.

В моей голове забегали искорки.

– Неслабо тебя в этот раз накрыло, – сочувственно сказал Барсик, копаясь в моих воспоминаниях. – Я ведь ещё в первый раз был против использования этой дряни. Зря ты заново её вколол.

– Давай не будем начинать, – хрипло попросил я. – Ты ошибаешься. Я ошибаюсь. Все ошибаются. Хорошо, что весь этот бред про Великих мне просто привиделся.

Драк и Ноккер помогли мне встать, я тут же попытался нагнуться за машиной времени и чуть не упал.

– Матвей, вот куда ты спешишь? – обратился ко мне кот. – Бой окончен. Присядь, дождись встречи с вашими врачами. Тебе нельзя в таком состоянии работать с Артефактом, сначала надо сменить тело. Да и у нас тут есть дела: попытаться спасти тех, кто мог выжить в обломках крупных кораблей. Найди себе укромный уголок и там передохни. Не торопись перемещать остатки наших армий в прошлое, к Земле.

– Да, ты прав, – согласился я. – Драк, Ноккер, отведите меня вон в тот угол. И захватите пожалуйста Артефакт.

Друзья помогли мне добраться до одного из тесных кошачьих кресел. Там они отдали мне шар, а сами вернулись к коту, который уже раздавал команды своим подчинённым.

Я откинулся на спинку и тупо уставился на большие настенные экраны, где всё ещё отображалось недавнее поле боя.

Сегодня мы потеряли многих, но одержали великую победу. Спасли от рабства десятки звёздных цивилизаций, а может и больше.

К сожалению, это была далеко не последняя битва.

Наши изрядно потрёпанные флотилии вернутся в прошлое, где будут вынуждены прятаться от Шестого Легиона, который будет повержен только спустя века здесь, в будущем. Скорее всего, мы не просто укроемся, а займёмся подготовкой сил самообороны, как и планировали ранее. Думаю, партизанская тактика нам тоже пригодится.

Так или иначе, но бывшие члены Коалиции потребуют с акридиан очень слишком дорогую цену за свою свободу. Серые человечки, получив яростный отпор, будут вынуждены искать помощи у артроподов-отступников.

Вся эта история закончится полным разгромом наших врагов тут, у сверхмассивной чёрной дыры, в самом центре галактики…

Стоп, что такое там происходит?

– Эй, смотрите! – раздался громкий крик Драка.

Ящер меня опередил, буквально на мгновение. Я уже некоторое время наблюдал за голографическим экраном, видел там что-то удивительное, и тоже готовился криком привлечь всеобщее внимание.

Многочисленные обломки кораблей на поле боя пришли в движение. Они с возрастающей скоростью стягивались друг к другу, собирались в широкие металлические поля. Полотна из осколков становились частью гигантских круглых плоскостей, которые накладывались друг на друга, постепенно формируя колоссальных размеров геометрическую фигуру.

Спустя несколько минут, в космосе перед нами медленно вращался Артефакт Предтеч невообразимых размеров.

Новые боги пришли в нашу галактику.


Конец.


Август – сентябрь 2020



Предыдущие главы:

1. Последний крестовый поход. 1. Оставшийся позади

2. Последний крестовый поход. 2. Военный преступник

3. Последний крестовый поход. 3. Месть кота

4. Последний крестовый поход. 4. Погасшая звезда

5. Последний крестовый поход. 5. Логово пауков

6. Последний крестовый поход. 6. Нежданные гости

7. Последний крестовый поход. 7. Рабочая группа

8. Последний крестовый поход. 8. Под прикрытием

9. Последний крестовый поход. 9. Важная миссия

10. Последний крестовый поход. 10. Историческая личность

11. Последний крестовый поход. 11. Двое неизвестных

12. Последний крестовый поход. 12. Секретная база

13. Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство

14. Последний крестовый поход. 14. Спаситель Империи

15. Последний крестовый поход. 15. Слуги Великих

16. Последний крестовый поход. 16. Распутывая клубок

17. Последний крестовый поход. 17. Цена ошибки
Показать полностью
21

Последний крестовый поход. 17. Цена ошибки

Предыдущая глава: Последний крестовый поход. 16. Распутывая клубок


Вокруг челнока, на котором мы недавно покинули борт «сто восьмого», шёл ожесточённый бой. Беспрерывно мелькали вспышки выстрелов корабельной артиллерии, яркие точки двигателей сотен выпущенных по противнику торпед рвались вперёд, словно наперегонки.

Тем не менее, акридиане оказались захвачены врасплох и проигрывали это сражение.

Повсюду пылали пустотные щиты, используемые флотом Коалиции. Энтропийные генераторы не справлялись с интенсивным обстрелом и работали на пределе своих возможностей. Один за другим в фиолетовых всполохах исчезали крупные корабли Легиона.

Тяжёлые крейсеры Империи двигались группами по четыре-пять штук. Против защитных систем акридиан они выбрали максимально эффективную тактику: концентрировали огонь на одной крупной цели, дезинтегрировали её и сразу переходили к следующей.

Мелочь, вроде нашего челнока, коты пока что игнорировали, благодаря этому у нас в запасе было необходимое время для реализации плана по встрече с Императором.

Мы решили сдаться на милость хвостатых воинов, чтобы затем попасть на корабль, где сейчас находился Барсик. Лететь молча навстречу пушкам Империи было сродни самоубийству, нужно было поскорее себя обозначить, чтобы не стать лёгкой мишенью в зоне поражения одного из крейсеров котов.

Драк и Ноккер сидели в креслах пилотов, управляя челноком. Обезвреженные «поводки» они сняли с шей и, по моему примеру, нацепили на руки, как браслеты.

Я находился в пассажирской кабине, позади них, и вспоминал языковые уроки, что некогда давал мне Барсик.

– Записать надо следующее, – я воспроизвёл набор мяукающих звуков. – И поставить это послание на циклическое воспроизведение. Крутить на всех стандартных частотах. Я уверен, коты сразу обнаружат наш сигнал.

– Мы не владеем кошачьим. Сам и запиши, – сказал Драк, протягивая мне наушники с микрофоном. – Держи.

– Нет. Нужно, чтобы это сделал кто-то из вас.

– Почему?

– Я ведь только что всё вам объяснил, – вздохнул я. – Неизвестно, как отреагируют коты, когда увидят, что к ним обращается тамплиер. Вы двое – другое дело, вы служили в Легионе по принуждению.

За последние полчаса, я успел кратко пересказать все наши с котом приключения. Поведал и про предательство Барсика. Объяснил Драку и Ноккеру, что за противник сейчас разносит на атомы флот Легиона, кто направляет эту грозную армию, и куда она двинется потом.

Именно я предложил отправиться на встречу с Императором. Попросил помочь переубедить Барсика. Возможно, он прислушается к доводам своих боевых товарищей, тех, кто вместе с ним противостоял тирании акридиан.

На самом деле, аргументы для грядущей беседы были совершенно иными. Я поступил подло, но меня к этому принудили обстоятельства: пришлось использовать Драка и Ноккера, потому что они не разделяли мои чувства по отношению к предателю. Было заметно, что они не особо верят моим словам о Барсике-тиране.

Про свой настоящий план – канистру с вирусом, я умолчал.

– Нет, на этой записи меня быть не должно, – заявил я. – Не стоит провоцировать Барсика.

– Он тебя не обидит, – возразил Ноккер. – В какой бы ты армии не служил, на какой бы стороне не находился, но в первую очередь, ты его друг.

– Кот предал меня, – ответил я. – Бросил на станции пауков, что стать Императором и начать войну. Оставил только это на память.

Я продемонстрировал правую руку, куда поверх скафандра нацепил бывший ошейник Барсика. Мне его вернул Ноккер, когда мы встретились в ангаре «сто восьмого».

– Кот обещал не нападать на землян. Только вот, я своими глазами видел, как он отдал приказ атаковать флот Святого Престола, – продолжал я. – Нет. Ещё раз говорю вам: давайте подстрахуемся, пусть это послание запишет один из вас.

Услышав обо мне, Барсик может раньше времени залезть в мою голову, а он не должен был узнать о канистре вирус-бомбы.

– Ладно, будь по-твоему, – сдался Драк. – Повтори-ка ещё раз, что там надо промяукать?

Не с первой попытки и даже не со второй, ящеру удалось верно воспроизвести все звуки нашего послания котам. Только благодаря ошейникам-переводчикам, мы не отправили Императору предложение «отведать тухлой рыбы» и пожелание «иметь усы, как у своей бабушки»…

Примерно через десять минут после начала трансляции обращения, возле нас оказались четыре малых U-образных корабля.

Три из них расположились вокруг челнока: по бокам и сзади, а один держался впереди, словно указывая дорогу.

– Проверьте эфир, – попросил я.

Драк запустил сканирование радиодиапазона и вскоре в кабине раздался кошачий голос, приказывающий нам сбросить скорость и следовать за истребителями.

Мы так и поступили. Вскоре наш челнок вышел из зоны боевых действий. Теперь он двигался среди огромных военных кораблей Империи Котов, ещё не вступивших в бой. Этих огромных «подков» было очень много, на первый взгляд куда больше, чем звездолётов в составе обоих флотов Святого Престола и Коалиции.

Нас вели к одному из крейсеров, внешне ничем не отличавшемуся от остальных. Истребители замедлялись, и мы тоже, пока полностью не остановились напротив борта огромного звездолёта, в котором появилось ярко освещённое отверстие. Нас захватило гравитационное поле и потащило внутрь посадочного отсека.

Из динамиков в кабине пилотов прозвучал приказ полностью разоружиться и быть готовым пройти досмотр.

Ну конечно, к Императору не пустят с оружием. На что я вообще рассчитывал? Я с сожалением посмотрел и на ставший бесполезным арсенал, который перенёс сюда со своего старого десантного катера. Кошачий бластер тоже придётся оставить.

Я отодвинулся подальше от узкого прохода, который соединял пилотскую кабину и пассажирский салон челнока. Запустил руку под одно из кресел, достал оттуда спрятанную канистру «Анафемы», распечатал её и вынул колбу с красной жидкостью.

Стараясь не шуметь, я аккуратно раздавил стекло и стал вытряхивать жидкость с вирусом на броню своего скафандра – словно парфюмом облился. Потом аккуратно сложил осколки обратно в контейнер и убрал его с глаз долой.

Как только шлюз откроется, «Анафема» начнёт распространяться по крейсеру котов. Даже если Барсика нет на этом корабле, и нас отправят на другой, остатки вируса на моём скафандре, всё ещё будут смертельно опасны в течении нескольких часов.

Шлем я решил с собой не брать. Без него моё облачение выглядело менее угрожающим и прямо не выдавало из себя боевую броню.

Я достал шприц-тюбик «цереброцелетрона», расположил его рядом с яремной веной, но не активировал, а прикрыл пластичным материалом ворота.

Запасной вариант.

Теперь стоило мне сильно хлопнуть себя по шее, как я получу значительное преимущество в скорости реакции и передвижения. Надеюсь, коты не полезут заглядывать мне за воротник…

После того, как наш челнок приземлился, мы выбрались наружу и попали в лапы местной службы безопасности. Состоялась процедура досмотра, в ходе которой коты признали подозрительным только мой скафандр и потребовали его снять.

Я на ломаном кошачьем сказал, что под этим костюмом у меня ничего нет, отсутствовал даже достаточный волосяной покров. Появляться совершенно голым перед Императором будет выглядеть крайне оскорбительным для всех сторон.

Если внешний Драка и Ноккера не сильно удивил котов, то обратившийся к ним на родном языке примат заставил стражников выпучить свои зелёные глазёнки.

Как бы то ни было, они не стали настаивать и разрешили мне остаться в своём наряде.

Меня, Драка и Ноккера повели длинными извилистыми коридорами вглубь корабля, пока мы не достигли большого овального помещения, в котором, по всей видимости, находился главный командный центр.

Вдоль стен располагались бесчисленные стойки с хвостатым персоналом, работающим у компьютерных терминалов, между ними сновали туда-сюда другие коты с какими-то папочками. В дальнем конце зала всю стену занимали две огромные голограммы. На одной я увидел картину завершающегося боя у Луны: флот Коалиции практически был уничтожен. На второй, по всей видимости отображался Марс, там сражение только начиналось.

Стражники конвоировали нас к возвышению, что находилось перед этими двумя огромными экранами.

Я всё думал, с какими словами отдать Барсику его ошейник. Надо бы придумать что-то поязвительнее. Впрочем, кот-телепат мог общаться с нами и без переводчика, читая прямо в головах. Едва я подумал об этом, как в моей голове засверкали электрические искры.

Нам оставалось несколько шагов, как на подиуме перед нами появился взъерошенный Барсик, в лиловом плаще, с золотой оторочкой.

– Матвей, какого чёрта ты натворил! – возопил Император Котов. – Охрана, держать их всех под прицелом! Без моей команды огонь не открывать… Хотя, если этот гоминид вдруг поднимет руку к своей шее, сразу отстрелите её.

Коты отскочили от нас в стороны, образуя полукруг. В их лапах появились бластеры.

Значит, дружок, ты успел увидеть в моей голове и «цереброцелетрон», и колбу с вирусом.

Барсик всё знал.

– У меня не было другого выхода, – заявил я и потребовал: – Останови атаку на флот Святого Престола.

Кот оглянулся назад, бросил взгляд на огромные голограммы и сказал:

– Поздно. Ваши войска уже ввязались в бой.

Барсик был прав. Корабли Престола разворачивались в боевые порядки и шли в атаку. Мои соплеменники надеялись победить. Они и представить не могли, что видят перед собой только малую часть флота Империи.

– Останови переброску войск к Марсу, отзови те звездолёты, что сейчас там находятся. Корабли землян не смогут преследовать вас в подпространстве.

– Нет.

– Если сейчас погибнет флот Святого Престола, то вскоре умрёшь и ты! – закричал я. – Все твои планы по захвату власти в галактике закончатся прямо тут, на этом месте!

– Посмотрим. Я ведь могу приказать взять в плен несколько ваших кораблей. Впрочем, будет достаточно и одного.

Барсик подал сигнал, к нему тут же подбежали два адьютанта, с каким-то оборудованием, похожем на съёмочное. Видимо они отвечали за связь с флотом. Кот расправил плечи и принял серьёзный вид. Первым делом он похвалил бойцов своей армии за победу над войсками Коалиции, а после этого приказал сосредоточить все силы на захвате одного из кораблей Святого Престол.

В конце этой речи, Барсик связался с капитаном звездолёта, на котором мы сейчас находились, и отдал команду переместиться к Марсу.

– Антидот будет у нас очень скоро, – уверенно заявил Император, когда адьютанты с оборудованием связи удалились. – Как только это случится, армия котов продолжит уничтожение флота землян. Ты просто отсрочил неизбежное.

Ну не знаю. Тамплиеры так просто не сдаются. В отличие от обезглавленной армии акридиан, все офицеры Святого Престола были на местах и готовы к бою. Если бы не преимущество в численности у котов, я бы ещё поспорил, кто кого.

– О каком антидоте вы говорите? – неожиданно раздался голос Драка.

– Да, – вторил ему Ноккер. – Что тут вообще происходит?

– А-ха-ха, – наигранно рассмеялся Барсик. – Неужели Матвей забыл вам рассказать о своём плане?

– Извините, ребята, – пожал я плечами, оборачиваясь к своим товарищам. – Я использовал вас. Весь воздух на этом корабле заражён смертельным вирусом, который я распылил ещё на челноке. Вы все умрёте через несколько часов, если не получите антидот. Я был уверен, что это остановит Барсика от войны с землянами. И до сих пор так думаю: у него ещё есть время прекратить бойню, а не рисковать зря, надеясь заполучить пленников. Тамплиеры не станут помогать врагу, скорее они взорвут реактор своего корабля, чем сдадутся.

– Врагу? Да что с вами случилось? – нахмурился Драк. – Вроде бы знал вас нормальными, адекватными парнями, надёжными боевыми товарищами. А вы вдруг так изменились. Причём оба. Тьфу…

Ящер сплюнул на пол.

– Повторю ещё раз: у меня не было выбора, – сказал я ему и обратился уже к Барсику: – Вспомни встречу с твоим отцом, на Празднике Лета. Ты мне пообещал, что не нападёшь на землян!

– Свои слова я хорошо помню. Они были несколько иными. Тогда я сказал, что у меня нет причин атаковать землян, – надменно ответил кот.

– И в чём разница?

– Причины появились.

– Вот интересно, какие? – возмущённо воскликнул я. – Тебе вдруг захотелось тотальной власти, а флот Святого Престола стал помехой твоим амбициозным планам?

– Я меньше всего желал участвовать в том, что сейчас происходит и будет происходить дальше, – медленно ответил кот. – Мне очень жаль, Матвей.

– Мы всё ещё говорим про захват власти в галактике? – уточнил я, подозревая, что разговор уходит куда-то в сторону.

Барсик явно не договаривал. Не хотел сообщать чего-то важного.

– Власть над звёздными цивилизациями мне ни к чему, – заявил Император. – Моя цель – уничтожить ваш род, всех людей до единого.

Моя челюсть медленно поползла вниз.

– Да что ты такое говоришь, сволочь ты эдакая, – выдохнул я. – В чём мы успели провиниться?

Ярость напополам со страхом захлестнули меня. Сердце гулко колотилось, а грудь сдавливало, словно мне не хватало дыхания.

– Не сегодня и не завтра, – сказал Барсик. – Но вы станете виноватыми. Я не в силах исправить будущее. Могу только свести к минимуму последствия тех бед, что человечество несёт остальным звёздным цивилизациям.

Я молчал, поражённый откровениями кота.

– Котяра, ты бы завязывал с ребусами, – попросил Ноккер. – Один раз уже ты свалил от Матвея, не сказав ему не слова. Из-за этого мы тут оказались в полной неизвестности: то ли сдохнем все одной большой компанией, то ли дождёмся антидота и помрёт только часть из нас. Давай уже, рассказывай всё как есть.

– Будь по-вашему, – сухо ответил Барсик.

Он устроился поудобнее на своём возвышении и начал свой рассказ:

– Мы гостили у артроподов. Была ночь, или что-то вроде того – на станции у пауков особо не разберёшь время суток. Матвей вовсю храпел, а меня мучала бессонница. Я взял в свои лапы Артефакт. Как управлять этим устройством мне было известно.

– Странно, что раньше ты не проявлял интереса к этой игрушке, – заметил я.

– Моими лапами не слишком удобно крутить диски Артефакта, но тогда мне было очень скучно. Настолько, что я решил узнать, как будет выглядеть наша галактика после победы над Пятым Легионом. Первое подключение к машине времени, это конечно те ещё ощущения. С трудом, но я справился. После чего выбрал эпоху не столь далёкую от сегодняшнего дня: заглянул на сто, двести, а потом на триста лет вперёд. Знаете, что я там увидел?

– Империю Котов, вернувшую себе власть над звёздами? – предположил я.

– Ничего подобного. Я наблюдал за освободившейся от рабства галактикой. Физически я не переместился в будущее, но следил за парочкой хорошо известных мне звёздных систем с помощью навигационной системы Артефакта. На месте поселений-лужаек, где раньше паслись зомбированные телепатическими имплантами народы, в небо взметнулись небоскрёбы сотен новых городов. Строились заводы и космодромы. Цивилизации этих миров успешно возобновили свой прогресс, который столько веков насильно тормозили серые человечки.

– Замечательно, – сказал я. – Ну и в чём вина человечества?

– Промотав три века вперёд, я неожиданно обнаружил огромный флот у Денеба, ведущий военные действия сразу на нескольких планетах.

– Война? У Денеба? – воскликнул Драк.

– Да, я наблюдал за Двойными Королевствами. Твоя родина подверглась нападению, – кивнул ему кот. – Я решил не будить Матвея, а самостоятельно выяснить, что за беда у вас приключилась. Поэтому активировал Артефакт, переместился туда, и оказался в самом разгаре яростной битвы. На город с неба падали тысячи огненных крестов…

Я вздрогнул, услышав про «кресты».

– Десантные катера словно горящий дождь низвергались на площади и парки мегаполиса, – продолжал кот. – Артиллерия денебианцев изо всех сил работала по целям, сбивала некоторые, но этого было явно недостаточно. Из приземлившихся вражеских кораблей появлялись солдаты. Они выходили небольшими группами и сразу же открывали огонь, не щадя никого, ни женщин, ни детей. И каждый из этих жестоких воинов был мне знаком. Ведь у них было твоё лицо Матвей.

– Не может быть, – выдохнул я.

Одна новость хуже другой!

– Может. И это уже случилось в будущем, – ответил Барсик.

– Поэтому ты решил устроить геноцид.

– Вы сами виноваты. Рассеянное среди звёзд человечество, как и все остальные народы, освободилось от тирании акридиан. Нужно было выбрать путь сотрудничества и добрососедского существования. Вместо этого, люди начали войну! Я стал Императором не для того, чтобы править галактикой. Нет. Чтобы снова спасти её. Четвёртый Легион был уничтожен мной, Пятый – только что разгромлен моими солдатами. Настала очередь человечества. Я опережу вас, начну свой крестовый поход здесь и сейчас, с этой солнечной системы.

– Ну и чем ты лучше тех, кто убивал на Денебе мирное население? – горько спросил я. – На твоих лапах тоже будет кровь женщин и детей.

– Меня, в отличие от землян, мучает совесть, – тихо ответил кот. – Я ещё не начал свою затею, но уже почти не сплю по ночам все последние годы. Решение уничтожить ваш вид далось мне крайне тяжело. Только каждый раз, когда сомнения мучают меня, я вспоминаю безразличные лица твоих клонов и окружающие их трупы денебианцев, бесконечный ковёр из мертвецов…

Барсик чересчур всё драматизировал. Да, ошейник-переводчик брал наиболее подходящие слова из моей головы, но дьявол кроется в деталях, а кот не скупился на ужасные подробности. Наверное, он так успокаивал свою совесть, или же хотел оправдать себя хоть немного в глазах своих слушателей.

Да какая разница.

– Какие ещё «безразличные лица»? – спросил я, не зная, как иначе возразить на обвинения кота. – Мне кажется, тут ты сочиняешь: тамплиеры идут в атаку с закрытым забралом.

– Ваших воинов окружали энтропийные поля, – пояснил кот. – К чему им другая защита? Они не носили шлемы.

Его слова меня сильно удивили.

– Хочешь сказать, что люди использовали технику акридиан? – спросил я, начиная понемногу понимать, что всё происходящее – одна большая ошибка.

– Так оно и было.

– Но где бы они взяли энтропийные щиты?

– Скопировали технологию Коалиции.

– Я был единственным человеком, кто служил в Легионе, – напомнил я коту. – Я могу стрелять из пустотной винтовки, включать и выключать защитное поле, ну и чуть-чуть регулировать его. Но это не значит, что я разбираюсь в технологиях акридиан. Даже Сопротивление толком ничего не знало об оружии и защите нашего врага! Максимум, что удалось изучить хоть немного – это устройство ошейников.

– Не суди по себе, – отмахнулся Барсик. – Возможно твои, более умные, сородичи однажды будут тайно копаться в обломках кладбища кораблей, что сейчас дрейфует возле Луны. Или наткнутся на военный склад Легиона. Какая вообще разница, как человечество получит эти знания?

– Предположим на секундочку, что ты прав: люди оказались умнее всех и освоили секреты наиболее технологически продвинутой расы из всех ныне известных. Да ещё и построили могучий флот за несколько столетий. Только когда бы они всё это успели, если ты, Баар Тан Семнадцатый, в то же самое время планомерно зачищал галактику от человечества?

– Твои соплеменники могли строить свои корабли давно, в тайне от всех.

– Да? Ты тогда сразу уточни, насколько давно: до того, как овладели всеми тайнами акридиан или уже после? Человечество, как и все остальные расы, было в рабстве до сегодняшнего дня!

– На что ты намекаешь! – раздражённо рявкнул кот.

– Загляни в мою память, – предложил я. – С моего катера были сняты баки с клонами. Акридиане получили образцы идеальных солдат и устройства переноса сознания. Поищи диалог, или точнее – монолог, генерала-префектора Аримуса, который состоялся пока ты лежал в отключке на Луне. Этот тип вскользь упомянул о готовности нового мощного флота, которому позарез нужны были солдаты… Так кто у кого «подсмотрел технологии»? Что, если ты перепутал армию тамплиеров и новый облик Шестого Легиона?

– Нет, не может быть чтобы я ошибся! – в голосе кота послышалось отчаяние.

– А если да? Ты обрёк человечество, своих союзников, на гибель!

В голове моей метались электрические разряды.

Спустя некоторое время кот взвыл голосом, полным тоски и разочарования.

– Сегодня наши враги потеряли всю живую силу. Новый флот у них почти готов, но где взять личный состав? – продолжал я. – Акридиане боятся раскрывать остальным расам свой настоящий облик, но серые человечки сами-то не прочь повоевать, как мы уже выяснили. С технологиями Святого Престола, этим можно заниматься без особых опасений. Тушки акридиан надёжно спрятаны, но их сознание находится внутри клонов тамплиеров, которых не страшно пустить в расход. Ведь после гибели реплики сознание будет передано в ближайший приёмник и можно снова идти в бой, в новом теле.

– Какой же я глупец! – взвыл кот.

– Останови бойню, – потребовал я.

– Я сейчас же отдам приказ, – согласился Барсик. – Ты тоже обратись к своим. Донеси до них, что это всё ошибка. Стража опустить оружие!

Солдаты были даже рады исполнить этот приказ. «Анафема» уже начала действовать, было видно, что котам сложно держать нас на прицеле, да и сам Барсик выглядел сильно уставшим.

Снова появились адьютанты с техникой. Император обратился с небольшой, но ёмкой речью к своей армии, где признал свою ошибку. После того, как он приказал прекратить огонь и отступить, кот устало прилёг, а передатчик повернули в мою сторону.

Я поглядывал на голограмму. Флот Святого Престола всё ещё целый, но изрядно потрёпанный продолжал храбро сражаться у Марса. Моих соплеменников тоже надо было как-то остановить.

Чтобы не терять время зря и не подбирать частоты, которые использовали для связи тамплиеры, Барсик предложил вести передачу сразу на всех диапазонах.

Я представился, назвал своё имя и звание, последнее место службы. Затем обратился к тем высшим офицерам, которых знал по именам. Сообщил им об успехе диверсионной миссии на Луне и уничтожении Пятого Легиона. После этого, я сообщил, что произошла трагическая ошибка: враги перед гибелью стравили две дружественные расы – людей и котов. Я выяснил это только когда активировал «Анафему» на главном корабле котов, пытаясь спасти родной флот. Причины конфликта выяснились в самый последний момент, Империя прекращает огонь, а нам срочно требовался антидот от вируса.

– Надо спасти правителя Империи Котов, – завершил я своё обращение и указал рукой на Барсика. – Так же известного на борту «Справедливого», как «наглая серая морда» и «хвостатая сволочь».

Камера повернулась следом за моим жестом.

– Ваше Императорское Величество, земляне прекратили огонь. Один из кораблей вырвался вперёд и направляется к нам, – раздался голос в динамиках, похоже, это был капитан. – Что прикажете делать?

– Пропустить, – ответил Барсик.

На большой голограмме появилось изображение хищного щучьего силуэта. Спустя мгновение оно укрупнилось. «Справедливый» было написано на борту звездолёта.

– Я же говорил тебе, – обратился я к Барсику. – На нашем корабле любят и уважают кошачьих.

Мне показалось, или в уголке глаза кота, я заметил маленькую слезинку?

– Мы предотвратили страшную катастрофу, Матвей, – сказал Император. – Всё чуть не испортила моя ошибка. Теперь мы должны придумать, как противостоять нападению новой армии акридиан – Шестого Легиона.

– Первым делом, надо подготовить к вторжению народы Коалиции. Твои воины и солдаты Святого Престола станут консультантами всех цивилизованных миров. На каждой планете мы создадим силы самообороны.

– Вы чересчур оптимистичны. Сперва надо дожить до приёма антидота, а потом уже строить планы, – раздался слабый голос Драка. – Что-то я себя стал очень нехорошо чувствовать.

Я обернулся и увидел, что ящер шатается, словно пьяный. После этого я посмотрел на голограмму. «Справедливый» был уже совсем близко.

– Забудь про военные консультации. Надо объединить наши силы и найти акридиан, – тяжело выдохнул кот. – И разнести их на атомы.

– Хорошая идея, но хоть кто-нибудь знает, где находится родной мир серых человечков?

Драк и Ноккер уселись на пол. Они ничего не ответили, только пожали плечами.

– Будущее нельзя изменить, Барсик. Ты увидел, как армия акридиан успешно вела военные действия. Это значит, что за триста лет мы не добьёмся успеха в поисках наших врагов. Галактика слишком велика.

Кот устало опустился на своём троне, вытянув вперёд свои лапы, действие «Анафемы» усиливалось.

Драк и Ноккер опёрлись друг о друга спинами, прикрыв свои глаза. Большинство котов вокруг лежали на полу, тяжело дыша и высунув свои языки. Ничего время ещё есть, потерпите, скоро принесут антидот. Смерть наступает только через несколько часов, а все остальные последствия обратимы.

– Получается, всё, что мы можем – готовить мирные планеты к будущему вторжению, – подвёл итоги Барсик.

– Да. Пока силы самообороны будут сдерживать врага, мы должны успеть прийти к ним на помощь.

– Странно, что акридиане спустятся вниз, а не раскатают все крупные города пустотными бомбами с орбиты, как это они обычно практикуют.

– По мне, так ничего необычного. Почти триста лет бывшие рабы Коалиции будут избавлены от телепатических имплантов. Расчёты акридиан остановятся. Серым человечкам понадобятся новые поколения «живых компьютеров». Шестой Легион пройдётся по планетам Коалиции показывая особую жестокость, запугивая население, но не усердствуя в уничтожении материала, необходимого для будущих вычислений.

– Действительно, – согласился кот. – Я мог бы и сам догадаться, если бы не этот проклятый вирус. Голова разваливается, когда уже доставят этот ваш антидот…

Я почувствовал себя очень виноватым, а вдруг Барсик сейчас умрёт? Всё-таки, у кота другой метаболизм и размерами он значительно меньше, чем взрослый человек.

– Такой конец будет справедливым наказанием мне, – сказал Барсик, читая мои мысли. – Не нужно было сбегать. Я должен был поделиться с тобой той информацией, что узнал в будущем.

Мне захотелось утешить кота. Сказать ему, что всё было предопределено, он не мог не ошибиться.

Но я не успел.

Прямо между нами появился артропод, сжимавший в своих руках сферу Артефакта.

Это был Вождь!

Я узнал этого паука по тусклой металлической диадеме, что украшала его бледную морщинистую голову.

– А вот я понял, кто перед нами по чудесному аромату, – попытался пошутить Барсик слабым голосом.

– Что-то случилось, – встревоженно сказал я, разглядывая Вождя.

Паук еле держался на ногах, на теле пришельца было несколько глубоких ран, из которых сочилась тёмная жидкость.

С болезненным выражением на морде Барсик сосредоточенно смотрел на артропода. Преодолевая головную боль, потерю концентрации и прочие побочные явления «Анафемы», кот сейчас читал мысли паука.

– Вождь просит о помощи, не для себя, но ради всех живых существ в нашей галактики, – наконец сказал Барсик. – Он появился здесь, чтобы переместить наши армии в будущее, к центру Млечного Пути. Флоты Империи Котов и Святого Престола должны будут драться бок о бок с очень сильным и опасным противником. Скорее всего, это будет бой до последнего корабля.

– Кто наш враг?

– Нам будут противостоять акридиане и… сородичи Вождя!

– Эти расы объединились? – воскликнул я. – Но подобный союз противоречит главной задаче пауков!

– Несмотря на это, теперь они действуют сообща.

– Но как такое могло случиться?

– Я увидел в голове нашего знакомого, что у пауков произошёл переворот. Большая часть их космических станций захвачена военачальниками. У последних несколько иные взгляды на план Великих, чем у философов и учёных вроде Вождя.

– Вот тебе и эволюция сознания, – разочарованно заметил я. – Как я теперь понимаю технодиакона Обухова и его недоверие даже к самым умным компьютерам.

– Артроподы-отступники заключили договор с нашими врагами: серые человечки завоёвывают галактику, и перемещают все народы в наиболее безопасную часть Млечного Пути, чтобы там продолжить эксплуатировать их вычислительные мощности. Ну а когда акридиане откроют секрет перехода на новую ступень эволюции – они поделятся этими знаниями с пауками.

– Что мешает этим гадам использовать Артефакты и получить нужные сведения из будущего уже сейчас?

– Военачальникам не достались знания об управлении машинами времени. Главы станций не выдали секрет, они предпочли смерть… Впрочем, кто-то мог и сбежать, как наш Вождь.

Я подошёл к раненому артроподу и надел ему на руку браслет-переводчик, ранее принадлежавший Барсику.

– Не знаю, как коты, но я уверен: флот Святого Престола выступит на стороне слуг Великих, – сказал я Вождю.

– Коты тоже вас поддержат, – слабо мяукнул Барсик. – Только дайте антидот, и я сразу возглавлю атаку.



Предыдущие главы:

1. Последний крестовый поход. 1. Оставшийся позади

2. Последний крестовый поход. 2. Военный преступник

3. Последний крестовый поход. 3. Месть кота

4. Последний крестовый поход. 4. Погасшая звезда

5. Последний крестовый поход. 5. Логово пауков

6. Последний крестовый поход. 6. Нежданные гости

7. Последний крестовый поход. 7. Рабочая группа

8. Последний крестовый поход. 8. Под прикрытием

9. Последний крестовый поход. 9. Важная миссия

10. Последний крестовый поход. 10. Историческая личность

11. Последний крестовый поход. 11. Двое неизвестных

12. Последний крестовый поход. 12. Секретная база

13. Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство

14. Последний крестовый поход. 14. Спаситель Империи

15. Последний крестовый поход. 15. Слуги Великих

16. Последний крестовый поход. 16. Распутывая клубок

Показать полностью
22

Последний крестовый поход. 16. Распутывая клубок

Предыдущая глава: Последний крестовый поход. 15. Слуги Великих


Барсик и его звездолёт исчезли, а я остался без Артефакта Предтеч. Впрочем, на станции пауков всё ещё оставались целых две машины времени. Мне следовало найти Вождя как можно скорее, объяснить ему возникшую ситуацию и уговорить его отдать мне одну из сфер, хотя бы на какое-то время.

Долго искать главного паука не пришлось. Оказалось, что предводитель артроподов находился в ангаре вместе со мной. Пока я стоял тут, обдумывая своё незавидное положение, старик тихо подошёл ко мне сзади, держа в своих передних конечностях Артефакт и… ошейник Барсика!

Если я правильно догадался: кот попросил главу пауков перенести его на корабле куда-то, а механизм для темпоральных путешествий – вернуть мне, вместе с «поводком» акридиан.

Видимо, мой напарник не планировал лишать меня машины времени. И у самого кота был какой-то план, в котором эти устройства не играли никакой роли…

Я показал Вождю знаками, чтобы тот надел переводчик на шею, после чего попросил его настроить шар обратно на те координаты, куда он перенёс Барсика.

Артропод выполнил эту просьбу и протянул мне шар. Я выхватил у него сферу, подключился к ней и выяснил время и место, куда отправился мой хвостатый товарищ.

Барсик переместился в начало двадцать пятого века, по земному летоисчислению, в то самое столетие, в котором Коалиция начала истребление расы разумных котов.

Первым моим желанием, было отправиться следом за ним, или же прыгнуть назад, во вчерашний день, чтобы отговорить кота от побега. Однако, ничего из этого так и не произошло. Я знал, что следующая наша встреча должна случиться в двадцать девятом веке…

Тем временем, Вождь снял с себя ошейник-переводчик, отдал его мне, развернулся и направился в сторону выхода из ангара. Вряд ли паук понимал, что именно приключилось с моим напарником, почему он оставил здесь меня одного. Даже если артропод и знал что-то важное, объяснить это мне он всё равно был не в состоянии.

Я постарался убедить себя, что нет никакого смысла сейчас преследовать Барсика и упрашивать его образумиться. Кот явно задумал что-то серьёзное, и в его новых планах мне не было места. Но предал ли он меня? Не знаю. У меня было слишком мало данных, я легко мог ошибаться, не понимать истинных мотивов поступка своего напарника.

Барсик наверняка постарается заявить свои права на трон, пока жив его отец, который знает, что принц спас свой народ от полного истребления. Возможно, в подобных случаях у котов есть какие-то исключения даже для те, кто был вычеркнут из списка наследников.

Когда мой напарник станет Императором, он сможет предотвратить грядущие межзвёздные войны и захват всей галактики расой разумных котов.

Я помнил, что некоторое время Империю Котов будет возглавлять его амбициозный брат. Кто именно отдал приказ о нападении на флот Святого Престола? Барсик или Артан?

Ответ я смогу узнать только переместившись в двадцать девятый век, к моменту прибытия флота котов. Мне туда и надо будет попасть. Значит, рано или поздно, я всё выясню…

А сейчас надо перестать думать о Барсике.

У меня был целый список дел, которые необходимо выполнить строго по порядку, ничего не перепутав в этой последовательности.

Итак, первым делом, мне надо было вернуться в две тысячи семьдесят девятый год на Луну, чтобы перенести «Матвея номер три» и кота, оставшихся без Артефакта, в конец двадцать первого века на Землю.

После этого я должен записать себе послание, оставить его в нашем тайнике на Ганимеде в прошлом, а затем снова переместиться в двадцать девятый век. Там я спрячу Артефакт внутри десантного катера, чтобы его затем смог найти Барсик.

После чего можно спокойно отправляться на аудиенцию к Императору, ведь на этом вся чехарда с прыжками во времени закончится…

Нет-нет, что-то я всё чересчур упрощаю.

Мне ведь ещё придётся найти способ сбежать с борта «сто восьмого». Без Артефакта я попросту застряну в его ангарах. Меня там обнаружат легионеры, либо через несколько дней вместе с кораблём разнесёт на атомы флот котов.

Можно захватить один из челноков, но толку? Я не умею управлять техникой Легиона.

Попробовать взять в заложники того, кто умеет? Без жёсткого физического принуждения эта затея может и не обойтись, но легионеров жалеть нечего, всё равно все они вскоре потеряют свои головы. Едва будет уничтожен ретранслятор охранного сигнала на флагмане акридиан, следом сработает детонатор во всех тюремных ошейниках…

Секундочку! Столько лет прошло, и я совершенно забыл про Драка и Ноккера, которые в то же время должны были планировать побег со «сто восьмого». Почему бы нам не объединить свои усилия?

Только вот, как мне сохранить моим товарищам головы на плечах?

В одной руке я держал ошейник кота, деактивированный и без взрывчатки. В тайнике на Ганимеде, в голографическом проигрывателе, находилась подробная инструкция, как безопасно снять охранное устройство и модифицировать его.

Ноккер, четырехрукий коротышка был прекрасным инженером-электронщиком, не хуже Барсика. Если у него будет вся необходимая информация и даже образец перед глазами, он что-нибудь да придумает!

Хорошо, мне нужно спасти моих друзей. Запомню, что появились новые перемещения во времени. Я стал мысленно перепроверять список своих действий, сравнивая их со своими воспоминаниями, стараясь не упустить ни малейшей детали…

Вот оно!

Я прибыл на Луну, на флагмане акридиан, в боевом скафандре Святого Престола. Получается, я где-то раздобыл защиту, после чего отправился в конец двадцать первого века, чтобы вернуть в будущее корабль наших врагов.

Только вот, с какой целью я это сделал?

Ошейники Драка и Ноккера не взорвутся, раз уж я придумал, как избавить своих друзей от этой угрозы. Да и вообще: ретранслятор охранного сигнала не спас бы никого из Легиона, ведь я помнил, что корабли котов, кружившие над Луной, готовились уничтожить флагман.

Некоторое время я безуспешно искал причину своим действиям, перебирая в памяти недавние события.

Наконец, до меня дошло.

Похоже я умудрился проспать кое-что важное, в буквальном смысле. Когда мы с Барсиком сбежали из Зоны 51 на исследовательском корабле акридиан, меня сморило. Я продрых те несколько часов, что занял путь от Земли к Луне.

Цель нашего путешествия было легко отследить, только полный дурак не догадался бы куда направляется наш звездолёт.

Военные на космической базе, которые отвечали за генераторы «кротовой норы», не могли не получить сигнал тревоги из Зоны 51. Сразу после нашего побега, с ними должен был связаться кто-то из командования Объединённой Америки, чтобы передать указания защитить систему межзвёздных перемещений. С Земли наверняка поступили инструкции захватить наш корабль в плен или даже уничтожить.

Только вот никаких сложностей у нас не возникло! Я даже не проснулся, когда мы прибыли на место, а Барсику удалось без проблем перенастроить тоннель и переместить нас к Тау 1 Гидры.

Такое везение нельзя было объяснить случайным стечением обстоятельств или же исключительной технической отсталостью землян того времени.

Нет. Нам определённо помогали в тот момент. Кто-то нейтрализовал личный состав космической станции и отключил защитные системы.

Это мог сделать только я сам.

Я нацепил ошейник Барсика на правую руку, туда, где уже находился точно такой же браслет. Обхватил обеими ладонями Артефакт Предтеч и подключился к нему, чтобы настроить шар на двадцать четвёртое столетие и родную Солнечную систему.

Я без труда обнаружил флот Святого Престола, спокойно дрейфующий у Марса, отдыхающий в промежутке между боевыми операциями. Среди сотен кораблей я быстро вычислил «Справедливый», хотя мог бы выбрать любой другой. Затем передвинул фокус внутрь него. В качестве финальных координат я установил оружейный склад.

После этого я активировал машину времени и переместился к своей цели.

Внутри хранилища было темно, хоть глаз выколи. Лампы включались снаружи, в каморке интенданта, поэтому мне пришлось вслепую добираться до стеллажей со всякой мелочёвкой и шарить там в поисках фонарика.

Вскоре у меня появился свет.

Я взял себе новёхонький боевой скафандр, проверил, что все системы в порядке, и облачился в него.

На выборе оружия я крепко призадумался. Мне придётся вести огонь на поражение внутри космической станции из технически отсталого времени. Земляне конца двадцать первого века вряд ли освоили искусственную гравитацию. Меня ждёт невесомость, а значит автоматические винтовки будут бесполезными. К сожалению, местный арсенал не располагал образцами лучевого оружия.

Ну и ладно, обойдусь неудобным кошачьим бластером, который работал без отдачи и всё ещё был при мне.

Я захлопнул забрало шлема и уже собрался перенастроить шар на прыжок в прошлое, но тут мой фонарик выхватил из темноты оранжевые канистры вирус-бомб.

Предстоящий бой у Луны нужно было выиграть в одиночку… а значит – любой ценой. К чёрту мораль. Героем быть легко, только когда у тебя есть запасная жизнь.

Я подошёл к канистрам, поднял одну из них и прицепил к своему поясу. Затем я взял Артефакт и быстро настроил его на конец двадцать первого века. Чуть больше времени я потратил на поиск нужной мне орбитальной базы у Луны – большой космической станции, имевшей форму тора.

Внутри дыры этого гигантского бублика находился главный корабль акридиан. От нижней части звездолёта пришельцев змеями вились толстые провода, крепившиеся на корпусе станции в четырёх точках.

Судя по многочисленным обрубкам опор, не дотягивающихся до флагмана, пустое пространство в центре тора, должен был целиком занять атомный реактор, постройка которого сорвалась из-за политического кризиса на Земле.

Станцию и звездолёт соединяла пуповина переходного тоннеля. Скорее всего, на этом объекте присутствовали не только люди, но и серые человечки.

Пожалуй, стоит начать именно с корабля пришельцев.

Структура звездолёта, напоминавшего своими формами куриное яйцо, была мне знакома. Схожей внутренней архитектурой обладало малое разведывательное судно, которое мы с Барсиком захватили в одном из ангаров Зоны 51.

На самом верху располагалась просторная комната управления, куда я намеревался попасть в первую очередь.

Я подкорректировал настройки, вдохнул поглубже, повернул верхний диск Артефакта и переместился в прошлое, внутрь флагмана.

Материализовался я прямо перед двумя серыми человечками. Эффект неожиданности был на моей стороне: Артефакт остался в моей левой руке, а правой я выхватил кошачий бластер и открыл огонь на поражение.

Пара ярких вспышек и два трупа на полу. Акридиане были настолько ошеломлены моим появлением, что даже не успели сорвать свои ошейники.

Я обследовал комнату, заглядывая в каждый её уголок, но никого более не нашёл. После чего я осторожно спустился по лестнице на этаж ниже, и принялся проверять всё там. Мне нужно было незаметно прочесать шесть палуб огромного космического корабля в поисках противника. Успеть нейтрализовать врага, обладающего мощными телепатическими способностями, до того, как он успеет воспользоваться ими.

Времени на это было предостаточно. До прибытия «Матвея номер три» и Барсика оставалось почти шесть часов.

Корабль оказался пуст. Я убедился в этом довольно скоро. На обследование флагмана у меня ушло около получаса. Большая часть его секций была в аварийном состоянии – перекрыта и наглухо заварена. Очевидно, всё это было следствием взрыва, который устроил акридианам Председатель.

Напоследок я проверил двигательный отсек, здесь тоже никого не было. От главного реактора вились толстые канаты силовых кабелей. Я пошёл вдоль них и вскоре добрался до шлюза, к которому был прикреплён переходной тоннель. На другом конце парили в воздухе человеческие фигуры в камуфляжной форме.

Эту прозрачную пуповину никак не пересечь незаметно. Стоит мне нырнуть в неё, и я окажусь у противника на виду.

Можно было задействовать канистру с вирус-бомбой прямо на флагмане акридиан, но я опасался, что здесь была своя атмосфера, изолированная от воздушной среды космического объекта землян. На эту мысль меня натолкнуло наличие локальной гравитации на звездолёте пришельцев, а на том конце тоннеля она отсутствовала – у акридиан была отдельная, чуть более комфортная, среда обитания.

Пришлось снова задействовать Артефакт. С его помощью я переместился в пространстве, в самое крупное помещение на станции. Здесь было светло и тихо, гравитация отсутствовала. Похоже я попал в сборочный цех: со всех сторон меня окружали какие-то станки, конвейеры и грузовые манипуляторы.

Осторожно выглядывая из-за механизмов, я удостоверился, что был здесь в полном одиночестве.

Я посмотрел наверх и увидел там решётку вентиляционной шахты, оттолкнулся от пола и добрался до неё по воздуху. Там я распечатал канистру вирус-бомбы и достал колбу с тёмно-красной жидкостью.

Инструкция в таких случаях требовала прочитать короткую молитву за упокой всех невинных душ, которые пострадают в результате использования «Анафемы».

Я так и сделал.

Затем я сломал стеклянную ёмкость в моей ладони и аккуратно вытряс её содержимое в вентиляцию. Багровые шарики один за другим исчезали в темноте трубы, уносимые потоками воздуха.

В течение следующих двух часов у экипажа этой станции наступят первые симптомы поражения боевым вирусом: резкий упадок сил, общее недомогание, ухудшение зрения, потеря координации.

К тому моменту, как здесь появится корабль с «Матвеем номер три» и Барсиком, если кто-то и выживет, то окажется не в состоянии вести прицельный огонь.

В любом случае, я должен был удостовериться, что исследовательский корабль безопасно переместится к Тау 1 Гидры. С помощью Артефакта я переместился вперёд во времени, к моменту прибытия моего двойника и его напарника. В том числе, я сменил текущее помещение на другую комнату, которая показалась мне наиболее подходящей для роли командного центра этой станции.

И я не ошибся – это действительно было помещение, где осуществлялось управление всей космической базой. Стены были увешаны множеством экранов, часть из которых не работала. Середину комнаты занимали столы с клавиатурами. Вокруг них в невесомости парили мёртвые тела с командирскими нашивками.

С нескольких мониторов, перебивая друг друга, взывали военные с Земли. Они требовали доложить обстановку и отдавали прочие приказы, которые здесь уже никто кроме меня не слышал.

Одна из таких команд привлекла моё внимание. Генерал на экране драл глотку, требуя «во что бы то ни стало сохранить большой корабль, любой ценой», поскольку «этого требуют пришельцы».

Вот почему я забрал флагман с собой в будущее. На Земле в этом времени остался кто-то из серых человечков!

Я бросил взгляд на наручный хронометр. Мой двойник и кот должны были уже находиться где-то неподалёку.

Так и есть. На нескольких мониторах появилось изображение малого исследовательского судна акридиан.

Я проверил, что моё лицо надёжно скрывает тонированное забрало шлема. После этого оттолкнулся от стены и поплыл в воздухе мимо глаз видеокамер, направляясь к ряду экранов, на которых появилось изображение исследовательского звездолёта, где сейчас крепко спал «Матвей номер три».

Почему-то судно находилось в красной прицельной сеточке.

Вот зараза! Видимо кто-то из местных вояк успел активировать защитные системы, потому что на экранах откуда-то возникли ракеты и помчались в сторону приближающегося звездолёта.

Слева от мониторов с прицельной сеткой, некий человек, со звёздами полковника на погонах, закрывал своим мёртвым телом один из пультов управления.

Я аккуратно подвинул труп. Показалась рука мертвеца, сжимавшая ключ-карту, вставленную в гнездо с табличкой «система автоматической обороны».

Мне удалось вытащить её без особого труда. После этого прицельная сетка на экранах стала серой, полупрозрачной. Новые ракеты больше не появлялись.

Внезапно по залу, в котором я находился, словно прошла волна света. От неожиданности я даже схватился за бластер. Вокруг меня загорелись огоньками десятки панелей. Включились неактивные ранее мониторы. На ближайших ко мне экранах появились строчки текста, из которых я смог узнать, что в данный момент происходит калибровка подпространственного тоннеля.

Барсик дистанционно перехватил управление и готовился активировать генераторы «кротовой норы». Спустя примерно полчаса у него всё получилось, и малый исследовательский корабль прыгнул к Тау 1 Гидры.

Вот и замечательно. Здесь мои дела закончены, пора возвращаться на флагман акридиан. Для перемещения на звездолёт пришельцев я снова воспользовался Артефактом.

Я направился в двигательный отсек, отцепил от реактора провода и вытолкал их в пуповину переходного тоннеля. После этого я закрыл главный шлюз.

Свет ламп неровно мерцал. Видимо, подпитка генераторов «кротовой норы» серьёзно истощила запасы энергии флагмана.

Да и ладно. Я взял в руки Артефакт и начал настраивать его на возвращение в двадцать девятый век, на территорию бывшей лунной колонии.

Я отправился в будущее вместе с кораблём акридиан, но сразу выходить навстречу «Матвею номер три» и Барсику не стал. Вместо этого, я снова подключился к Артефакту и поменял его настройки. Мне захотелось узнать, как через несколько часов будут обстоять дела у армии Святого Престола.

Около Марса кружили не только щучьи силуэты земного флота, но и корабли-подковы кошачьей Империи. Похоже вот-вот должны была начаться битва. Помня особенности внутренней компоновки патрульного крейсера, я переместился внутрь одного из них, прямо в капитанские апартаменты.

Я не опасался кого-то здесь встретить, командир корабля должен был сейчас быть на мостике. Однако, сюда, на мониторы в его кабинете, дублировалась вся важная информация.

Мне хотелось посмотреть на наглую морду того самого кота, который приказал начать войну с землянами.

Я сильно расстроился, хотя и не особо удивился, когда на экранах появился Барсик. Он отдал команду, и его сородичи пошли в бой.

Предатель!

Я изменил настройки и вернулся обратно на Луну. Внутри меня всё кипело. Шлюз открылся. Я ступил на зелёное поле футбольного стадиона, заставленного множеством контейнеров.

Из-за одного такого укрытия показались «Матвей номер три» и его напарник.

Они убрали своё оружие и поспешили ко мне.

Я откинул забрало шлема и устало посмотрел на своего двойника. Вот ведь интересно, как мне его теперь называть? Ведь я для них сейчас был «Матвеем номер один», а он должен был считать себя вторым в этой безумной последовательности.

Сам чёрт ногу сломит в этих временных перемещениях!

– Ну привет… «Матвей номер два», – сказал я ему и протянул руку.

– Привет, – ответил мне двойник, отвечая на рукопожатие. – Ты «Матвей номер один»?

Я кивнул в ответ. Да, теперь я шёл первым.

Под черепом у меня сверкали искры, похоже кот-телепат вовсю шарил там, в поисках интересной информации. Ну что же, смотри предатель, что ты натворил.

– Нет! – воскликнул Барсик. – Этого просто не может быть!

Следующие несколько минут мне пришлось объяснять им ситуацию, в которой все мы оказались. В ходе разговора я настроил Артефакт на Землю конца двадцать первого века – нужное нам время и место. И когда уже речь зашла о целях, с которыми я намеревался отправить этих двоих в прошлое, боевые корабли Империи над нашими головами пришли в движение.

С опаской поглядывая наверх, я торопливо познакомил своих собеседников с особенностями того мира, в который они скоро попадут.

Затем крейсеры Империи сделали первые выстрелы. Щиты флагмана выдержали. Только вот я знал, что реактор в корабле акридиан почти сдох, и энтропийные поля в любой момент могут отключиться. Нам надо было срочно убираться отсюда.

Я обрадовал моего двойника новостью о том, что он должен будет стать отцом Святого Пророка и, пока он с ошарашенным видом переварил это, перенёс нас троих в прошлое.

На Земле я как можно быстрее попрощался с ребятами, и прыгнул на Ганимед, в двадцать четвёртый век, чтобы забрать из тайника голографический проигрыватель со схемами ошейников акридиан.

Со спутника Юпитера я переместился прямиком в каюту «сто восьмого», буквально сразу после того, как её покинули Матвей и Барсик, направленные капитан-коммандером Долусом на дипломатическую встречу у Марса.

В воздух взметнулись игральные карты, на меня удивлённо уставились Драк и Ноккер.

– Вы нужны мне парни, – заявил я, откидывая забрало шлема.

– Матвей? – спросил Ноккер, делая круглые глаза. – Что это за фокус такой?

– Нет времени сейчас всё объяснять. Знаете, что это такое? – я сбросил остатки карт с пластикового табурета, выполнявшего роль игрального столика, и положил на него голографический проигрыватель.

– Конечно знаем, – ответил сразу за двоих Ноккер.

– Внутри находится подробная схема и инструкции, как деактивировать ваши ошейники. А вот и образец, над которым уже провели подобную процедуру.

Я снял с руки браслет Барсика и тоже положил его на табурет.

– Наш побег заиграл новыми красками, – радостно потёр оба набора своих рук Ноккер.

– Это значит, что мы наконец избавимся от этой дряни вокруг наших шей? – недоверчиво спросил Драк.

– Вам придётся поторопиться, – сказал я, пытаясь припомнить сколько времени нас с Барсиком держали на посту охраны у ангара, пока устанавливали наши личности. – У вас есть полчаса, может чуть больше, чтобы сделать копию.

– Проблема: нужен второй такой проигрыватель, а его у нас нет. Это довольно дорогая и редкая игрушка, недоступная большинству солдат Легиона, – развёл руками Драк. – Хотя, стойте-ка. Я знаю одного паренька из пятого блока, который хвастался, что купил нечто подобное. Ждите меня, скоро вернусь.

Тощий ящер пулей выскочил из каюты.

– Матвей, с тобой что-то не так, – сказал мне Ноккер, пристально разглядывая моё лицо. – Ты выглядишь иначе.

– Ты не ошибся. Помнишь мою историю?

– Байку про то, что ты пришелец из прошлого?

– Это чистейшая правда. И если я скажу, что снова вляпался в темпоральные путешествия, ты ведь потребуешь подробностей.

– Ну-ка, давай рассказывай!

– Повторю ещё раз: нет времени всё сейчас объяснять, – вздохнул я. – Мне надо успеть передать вам план действий на ближайшее будущее. Как только Драк вернётся с проигрывателем, вы сделаете копию всей информации об устройстве ошейников. После этого я исчезну. У вас будет три дня, чтобы избавиться от охранных устройств. Не советую их выкидывать, они ещё пригодятся вам, как переводчики. Просто выньте из них взрывчатку. Три дня, не более. Понимаешь?

– Да, продолжай, – потребовал коротышка.

– На четвёртые сутки флот Легиона будет атакован мощным противником, с которым ему не справится.

– Это я знаю. Вы же с Барсиком только что предупредили нас: надо успеть свалить поскорее с этого корабля, пока твои соплеменники не начали бой.

– Святой Престол тут ни при чём. Речь идёт о другом, куда более серьёзном противнике, – вздохнул я. – Угроза новой тирании нависла над нашей галактикой. Такие вот новости.

Брови Ноккера удивлённо приподнялись.

– Вы с Драком должны будете попасть в ангар «сто восьмого», – продолжал я. – Буду ждать вас там, на одном из челноков. Если возникнут проблемы на посту охраны, дайте сигнал, я прикрою огнём.

Я продемонстрировал Ноккеру кошачий бластер.

– Лучше бы обойтись без жертв. Сделать всё тихо и незаметно, – сказал карлик. – Иначе, не успеем мы удалиться от «сто восьмого», как нас расстреляют бортовые орудия.

– Не волнуйся, корабельным артиллеристам будет не до нас. Улетать мы будем в самом разгаре всеобщей паники.

– О, ты видимо плохо знаешь Долуса. Он не допустит бардака.

– Капитан-коммандера не будет на борту. Его вызовут на совещание, как и многих других офицеров флота. В этот самый момент на Легион и нападут. Мы с вами воспользуемся удобным моментом и совершим побег.

– Не думаю, что ангар будет долго пустовать после сигнала тревоги. Надо заранее подготовить челнок к старту, – заявил Ноккер. – Сможешь его завести и держать наготове?

– Если расскажешь, как это делается.

– Конечно. Слушай внимательно и запоминай…

Коротышка принялся объяснять мне подробности предстартовой подготовки малых кораблей Легиона.

К концу его рассказа вернулся запыхавшийся Драк, с голографическим проигрывателем в руке.

– Ноккер тебе перескажет разговор, который ты пропустил, – сообщил я человеко-ящеру. – А сейчас поскорее делайте копию, и мне надо отчаливать.

Я принялся крутить диски Артефакта, настраивая его на утро сегодняшнего дня, когда мы с Барсиком ещё сидели под замком в корабельной тюрьме. Целью моего путешествия был ангар, точнее мой старый десантный катер, который пригнали на борт «сто восьмого» специально для использования в дипломатической миссии.

Последним шагом требовалось спрятать шар внутри корабля-креста. Только вот сначала я должен был записать послание самому себе в кабине пилота, и оставить это сообщение вместе с голографическим проигрывателем в тайнике на Ганимеде.

Боже, дай мне сил не перепутать ничего! Голова уже кругом от этих прыжков во времени…

Одно утешало: скоро всё должно было закончиться.

Ноккер закончил процесс копирования и отдал мне проигрыватель.

– Успехов вам с ошейниками, – сказал я. – До встречи в ангаре через несколько дней!

Я активировал Артефакт и оказался на первом уровне своего десантного катера.

Странно. Я в недоумении оглядывался по сторонам: всё было совсем не так, как мне запомнилось в последний раз. Оружие никуда не делось, оно находилось на своём месте в стойках. Я открыл один из ящиков, там лежала броня. Даже канистра вирус-бомбы стояла на своём месте.

Ну-ка, заглянем на второй этаж. Я поднялся по лестнице на несколько ступенек, чтобы голова оказалась на следующем уровне.

А вот баков с клонированными телами не было на месте. Значит их акридиане сняли, но при этом не тронули оружие.

Почему так?

Может они решили, что земные автоматические винтовки и осколочные гранаты из прошлого – это всё примитивный хлам, и нет никакого смысла изучать погремушки отсталых обезьян?

Ну и отлично!

В голове моей сразу появилось несколько вариантов применения этого арсенала. Первым делом нужно было всё это переместить с помощью Артефакта в один из челноков в ангаре. Думаю, самый дальний подойдёт – вряд ли его используют в течении ближайших трёх дней.

На всякий случай я взял шар и убедился, что не ошибся. Да, всё это время корабль оставался в ангаре.

Я перенёс на его борт всё оружие и даже броню, хотя она не пригодилась бы ни Драку, ни Ноккеру. Залез даже в аптечку и прихватил один из двух тюбиков «цереброцелетрона».

Не забыл я и про канистру вирус-бомбы.

Едва я увидел её, как у меня появился отличный план. «Анафема» была идеальным вариантом для шантажа новоиспечённого императора Баар Тана Семнадцатого.

Как здорово, что у него не будет возможности заранее прочитать мои мысли. Барсик даже не представляет, какой сюрприз его ожидает в скором времени!

Закончив с переброской арсенала, я вернулся в пилотскую кабину своего десантного кораблика и записал послание самому себе. После чего вынул карту памяти из чёрного ящика, забрал голографический проигрыватель, и отправился в прошлое на спутник Юпитера, чтобы оставить на Ганимеде всю эту важную информацию для Сопротивления.

После этого я вернулся обратно в будущее на катер, снял со стены на первом уровне накладную панель, за которой шёл короб с силовыми кабелями, и спрятал там Артефакт Предтеч. Закрыл всё обратно, набрал полную грудь воздуха и выдохнул с неимоверным облегчением.

Я только что распутал клубок парадоксов, в который сам не заметил, как угодил. Вот и всё, больше в мои руки не попадёт машина времени.

В списке важных дел оставалось самое малое: мне надо было несколько дней прятаться в ангаре, дождаться появления Драка и Ноккера, затем сбежать вместе с ними на челноке в самом начале боя с флотом Империи Котов.

Подавая сигнал бедствия и взывая к Барсику, мои друзья станут идеальной приманкой. Наверняка ему доложат о странном челноке, и он попытается спасти Ноккера и Драка. Значит, мы попадём на тот корабль, где сейчас находился Баар Тан Семнадцатый и я использую там вирус «Анафема».

После этого, жизнь правителя разумных котов и его высших офицеров будет зависеть от жизней экипажей кораблей Святого Престола, ведь только у последних был антидот.

План был отличным, только вот будущее более не было мне известно. Я сомневался, стоит ли рассказывать Драку и Ноккеру обо всём, что уже случилось и что должно будет вскоре произойти.

Они могли занять сторону Барсика.

Терзаемый сомнениями, я покинул десантный корабль, и короткими перебежками добрался до того челнока, куда заранее перенёс оружие и броню.

Я не взошёл на борт сразу. Вместо этого я несколько часов прятался в тени корпуса челнока, пока не увидел, как серый человечек привёл к десантному кресту моего двойника и кота.

Вскоре они скрылись внутри.

Прошло несколько минут, кораблик оторвался от посадочной платформы и взлетел вертикально вверх.

Я проводил катер взглядом, мысленно пожелав удачи двоим его пассажирам.


Предыдущие главы:

1. Последний крестовый поход. 1. Оставшийся позади

2. Последний крестовый поход. 2. Военный преступник

3. Последний крестовый поход. 3. Месть кота

4. Последний крестовый поход. 4. Погасшая звезда

5. Последний крестовый поход. 5. Логово пауков

6. Последний крестовый поход. 6. Нежданные гости

7. Последний крестовый поход. 7. Рабочая группа

8. Последний крестовый поход. 8. Под прикрытием

9. Последний крестовый поход. 9. Важная миссия

10. Последний крестовый поход. 10. Историческая личность

11. Последний крестовый поход. 11. Двое неизвестных

12. Последний крестовый поход. 12. Секретная база

13. Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство

14. Последний крестовый поход. 14. Спаситель Империи

15. Последний крестовый поход. 15. Слуги Великих

Показать полностью
22

И снова мошенники

Моего товарища попытались "обуть" на 3500, но он просто сразу позвонил своему другу, узнать что случилось, тот ответил просто: "ВК подломили, деньги прошу не я".


Не ведитесь на такие разводы, всегда звоните людям, которые просят у вас деньги!

И снова мошенники Мошенничество, Скриншот, Негатив
22

Последний крестовый поход. 15. Слуги Великих

Предыдущая глава: Последний крестовый поход. 14. Спаситель Империи


Барсик потихоньку злился. Вот уже полчаса он безуспешно пытался объяснить цель нашего визита, но кошка-менеджер на ресепшене всё не могла понять, какую именно услугу мы хотим получить от страховой компании.

Видимо, она недавно тут работала.

Нас спасло то, что появилась её более опытная коллега, выслушала моего товарища и поманила за собой. Она проводила меня и Барсика к отдельному лифту с надписью «только для персонала», открыла его двери ключом-чипом и отправила нас на самый верх.

Мы добрались до нужного этажа, вышли из кабинки и увидели перед собой что-то вроде поста охраны: в начале длинного коридора, вокруг невысокого столика, сидели четыре кота крайне сурового вида. Они были одеты в серо-зелёные камуфляжные комбинезоны, по бокам виднелись бластеры. Эти ребята коротали время за некой разновидностью шахмат, рассчитанной сразу на нескольких игроков.

Наше появление не вызвало у охранников особого интереса: они на секунду подняли свои глаза и сразу же опустили их обратно, к фигуркам на игровом поле.

Высокую особу в Барсике коты не распознали: мой товарищ ещё по прилёту замаскировался – нацепил на себя тёмные очки. Он и вёл себя максимально просто, ничем не выдавая свою принадлежность к высшему сословию.

Барсик подошёл поближе и поприветствовал охранников. Те что-то пробурчали в ответ.

Мой напарник принялся подробно объяснят цель нашего визита. Он сказал, что мы работаем на одного серьёзного торговца, желающего остаться инкогнито, ищем перспективные рынки на периферии и за её пределами. Мы бы хотели получить доступ к актуальным базам данных страховщиков, чтобы выбрать наиболее выгодную (в том числе и по страховым взносам) территорию для ведения бизнеса.

Один из котов, седой и с порванным левым ухом, встал, оставил стол с игрой и назвал цену. Барсик немного поторговался. В итоге за доступ к закрытым архивам мы заплатили несколькими бриллиантами. Теми самыми, что ещё недавно были на аксессуаре для питомцев, который Барсик приобрёл в столице Империи (перед посещением офиса пиратов-страховщиков, мой товарищ заранее выковырял из ошейника часть камней).

Седой кот убрал драгоценности в нагрудный карман своего комбинезона и приказал следовать за ним. Мы прошли в конец длинного коридора и остановились перед солидной металлической дверью. Здесь наш проводник открыл кодовый замок и запустил нас внутрь просторного зала без окон. В комнате находился голографический терминал с клавиатурой, а вдоль стен располагались десятки стоек, забитых неизвестным мне оборудованием. Из множества щелей под самым потолком дули потоки холодного воздуха.

«Этот узел предназначен для связи с хранилищами данных всех страховых компаний. Консоль заблокирована для ввода любых команд, кроме поисковых. Взломать её даже не пытайтесь, ничего хорошего с вами после этого не случится. Как закончите свои дела, нажмите вон ту кнопку. Я приду и выпущу вас», – сказал он и вышел из комнаты, притворив за собой дверь.

Барсик не стал терять время зря. Он сразу же уселся перед терминалом и начал вводить команду за командой. Я стоял рядом с ним, но ничего не понимал в столбиках текста, что мелькали в воздухе перед нами.

Появились трёхмерные изображения звёздных систем. Одна за другой они сменяли друг друга. Планеты приближались, отдалялись, проносились их спутники. Возникали и тут же исчезали изображения самых разных существ. Вся эта карусель длилась более часа, пока кот чуть ли не отбросил клавиатуру от себя.

Судя по его морде, он был чрезвычайно недоволен.

– Никаких упоминаний о космической станции артроподов, – прошипел Барсик. – Ничего похожего нет и в помине: корабли, станции, любые искусственные объекты диаметром около двух тысяч километров попросту отсутствуют в каталоге.

– Следов самих собакопауков тоже нет?

– Пиратам известны пять рас, использующих пахучие выделения для обмена информацией. Это на три цивилизации больше, чем в имперских архивах, но ни одна из них и близко не похожа на наших знакомых.

Что-то в его ответе меня насторожило. Какая-то важная мысль зародилась в моей голове, но не могла окончательно оформиться. Чего-то ей не хватало.

– А когда ты успел побывать в имперских архивах? – спросил я, задумчиво почёсывая свою макушку. – Ты вроде упоминал о них ещё в столице, но я не помню, чтобы мы хоть как-то взаимодействовали с другими хранилищами.

– Всё необходимое находится прямо здесь, – кот указал на голографический терминал. – Пираты периодически делают нелегальные копии имперских баз данных. Последние сильно отстают по актуальным сведениям о космосе за границами Империи, но зато наполнены более подробной информацией о развитых мирах. Задаешь нужные параметры, и поисковая система работает в режиме сравнения двух источников: если информация различается, то будет подсвечена оранжевым…

– Стоп! – воскликнул я, перебивая кота. – А ты можешь проверить на разницу количество планет, а также их спутников, находящихся у всех исследованных звёзд?

– Могу, только какой в этом смысл… – начал было возражать Барсик, но тут же замолчал и начал стремительно вбивать команды.

Перед нами снова закружился хоровод из небесных тел. Наконец голограмма остановила эту карусель на солнечной системе, центром которой была звезда типа «красный карлик». Картинка увеличилась, приблизилась к одной из планет – газовому гиганту, на орбите которого находились несколько десятков лун. Барсик ткнул в одну из них, подсвеченную оранжевым ореолом, она выросла в размерах, и мы увидели знакомую нам станцию. Совпадало всё: диаметр, холодный серый цвет поверхности и бугры защитных систем на ней, так похожие на естественный ландшафт.

– Это относительно свежие данные, да и светило не превратилось в сверхновую. У нас есть все шансы застать их на месте. Правда, путь нас ждёт не близкий. Полетим с дозаправками… Как ты вообще догадался? – удивлённый Барсик обернулся ко мне.

– Я стал размышлять, а почему пауков никто никогда не встречал? Может потому, что они обычно скрывают своё присутствие, маскируются? Где можно надёжно спрятать их космическую станцию, как не среди спутников необитаемых планет? – пояснил я ход своих мыслей. – Мы с тобой ошиблись, когда решили, что база артроподов постоянно передвигается, или же занимает позицию в наиболее близкой к звезде точке пространства.

– В наших заблуждениях была своя логика, ведь именно так разведчики Легиона и наткнулись на артроподов у Альфирка.

– Их встреча могла быть случайностью.

– На основании всех этих допущений, ты взял и откинул известную нам информацию, и пришёл к выводу, что нужно бы сравнить данные по всем известным планетам и спутникам? – недоверчиво хмыкнул Барсик. – Поразительный уровень аналитического мышления.

– Ты сам сказал, что официальные данные Империи о дальних территориях менее актуальны, а пираты обновляют свои источники чаще. Был вполне реальный шанс на то, что из-за разницы во времени мы обнаружим в какой-нибудь солнечной систем лишний космический объект. Так и вышло.

– Матвей, ты меня поразил в очередной раз. Честно говоря, не ожидал я от тебя такого удачного попадания в цель. Нет, я может и сам бы до этого додумался, но ты оказался быстрее.

Я не особо привык к похвалам кота, они меня всегда смущали, поэтому прервал Барсика, пока он не наговорил тут всякого:

– Давай записывай нужные координаты и возвращаемся на корабль…

Через три недели, потратив почти все драгоценные камни, побывав в космопортах на добром десятке инопланетных миров, и даже заскочив на краешек территории Коалиции, мы наконец оказались у нашей цели – удалённой от всех цивилизованных миров звёздной системе.

Станция артроподов была перед нами, такая спокойная, обманчиво безжизненная и в то же время –невероятно опасная.

Кот задумчиво рассматривал её изображение поверх пульта управления.

– Ты можешь повторить трюк, который провернул во время диверсионной миссии на Луне? – спросил я у Барсика. – Вывести нас у самой поверхности, чтобы таким образом избежать обстрела?

– Нет, к сожалению, здесь так не получится. Я потратил несколько месяцев на точные расчёты того манёвра. Были даже не слишком удачные попытки, хорошо не закончившиеся серьёзными авариями.

– Тогда как мы попадём туда? – я указал правой рукой в сторону базы пауков.

– Есть у меня пара самоубийственных идей. Попробуем сперва выяснить потолок срабатывания охранных систем, – проворчал кот, и погнал корабль к станции.

Барсик вёл нас вниз по крутой дуге, не прекращая наращивать скорость, но и не выжимая движки на полную. Кот явно хотел иметь запас мощности, который в случае атаки поможет нам уйти из-под обстрела.

Орудия артроподов молчали.

Космическая станция перед нами превратилась в одну огромную стену, об которую мы вот-вот должны были расшибиться. В последний момент кот врубил реверс и заломил на себя рычаг управления высотой. Наш корабль буквально встал на дыбы, и спустя мгновение уже стремительно летел в нескольких метрах над поверхностью.

По нам никто не стрелял.

– Надеюсь, они уже не откроют огонь, раз не сделали этого сразу, – с некоторым сомнением в голосе сказал Барсик через некоторое время. – Предлагаю добраться до амфитеатра, там есть путь вниз. Помнишь, когда нас арестовали и сразу вытащили наружу?

– Такое не забудешь, – хмыкнул я. – Как тогда орал капитан Зуб! Я всё думал у кого из нас двоих быстрее лопнет голова от его крика.

Мы направились туда, где под поверхностью станции скрывался колоссальный зал, священное место, где пауки хранили свою самую большую ценность – Артефакт Предтеч.

Через несколько минут мы пролетели над знакомым нам забором из каменных столбов.

– Интересно, на них уже нанесён рисунок? – спросил я. – Тот, где изображены мы с тобой?

– Предлагаешь спуститься вниз и проверить?

– Ну а вдруг мы прибыли не в то время. Может нам надо было добраться сюда не сейчас, а раньше?

– Матвей, ты как будто забыл: обе машины времени, что лежат мёртвым грузом в моём рюкзачке, не работают. Мы можем попасть сюда только позже, или вообще никогда не попасть. Других вариантов нет!

– Ну ладно. Ладно. Чего ты нервничаешь так.

– Всё ещё жду выстрела, который разнесёт нас на атомы, вот чего я нервничаю… Давай сперва долетим до амфитеатра. Если там не сможем попасть внутрь, то вернёмся сюда. Тогда и будет время осмотреть эти чёртовы столбы, раз тебе так этого хочется.

Остаток пути мы провели в напряженной тишине. Уже на подлёте к той точке, где должен был располагаться амфитеатр, нас ждал сюрприз: прямо перед нашими глазами часть поверхности станции исчезла, и появился широкий освещённый тоннель, ведущий вертикально вниз.

– Спускаемся? – посмотрел на меня Барсик.

Я молча кивнул в ответ.

Кот направил корабль пузом вниз, по открывшемуся проходу.

Когда тоннель закончился, мы оказались в просторном куполообразном ангаре, где кроме нашего катера я заметил и другую технику: некие сигарообразные цилиндры, около двадцати метров длиной. Возможно, перед нами были малые космические корабли артроподов, или какой-то иной вид транспорта.

Барсик запустил посадочную процедуру в автоматическом режиме, и мы покинули свои места в кабине пилотов.

Я подхватил рюкзак с артефактами, и взял себе один из кошачьих бластеров (очень неудобный для человеческих рук, но куда деваться). Барсик тоже вооружился.

Мы вышли наружу. Из дальнего конца зала к нам приближались несколько артроподов. В этот раз я не заметил у них странных ружей, похожих на короткие пики.

Едва пауки подошли к нам, как в воздухе сразу появились странные резкие запахи.

– Они хотят, чтобы мы следовали за ними, – вздохнул Барсик.

– То-то я чувствую чем-то знакомым повеяло. Такими темпами мы скоро выучим их язык.

– А потом ещё и начнём говорить на нём? Спасибо, но нет, – хмыкнул Барсик. – В эту лингвистическую школу ходи пожалуйста без меня. И домашние задания –тоже без меня. Хотя, если ты будешь их делать в уборной, я не против.

– Ну вот опять ты со своими глупыми шуточками!

Мы с котом двинулись следом за артроподами. Идти оказалось недалеко – нас снова привели в амфитеатр, который располагался довольно близко к ангару. Тут нам пришлось повторить тот же самый путь, мимо сотен левитирующих ламп, до пирамидального постамента, на вершине которого вращался ещё один, уже третий по счёту, Артефакт Предтеч.

– Что-то не складывается, – пожаловался я Барсику. – Согласно первоначальному плану, мы должны были вернуть шар паукам. В благодарность они должны были посвятить меня в тайны временных перемещений. Только вот у них уже есть свой Артефакт, причём, в рабочем состоянии.

– Да, что-то у нас опять пошло не так, – мрачно ответил кот. – Однако, мы уже здесь, деваться некуда. Возможно, нам снова придётся ограбить этих бедолаг. Ты только без моей команды заряженную сферу не трогай…

Мы добрались до вершины и остановились там.

С другой стороны к нам поднялся крупный артропод, но не тот, которого мы видели в самый первый раз. Этот паук был без золотых украшений, кожа его была исключительно бледной и морщинистой, на голове он носил что-то вроде резного венца из тусклого серого металла. Тёмные глаза пришельца были мутными. Похоже, это существо было очень и очень старым. Тем не менее, от него словно исходило ощущение мощи и спокойствия.

Я мысленно нарёк этого персонажа «Вождём».

Мы стояли друг напротив друга. В воздухе между нами медленно вращался Артефакт Предтеч.

– Он вроде как здоровается с нами, – сказал кот.

Вождь терпеливо ждал, а вокруг разливались странные запахи «речи» артроподов.

– Ну и как нам быть? – покосился я на Барсика. – Мы ведь не можем ему ответить.

– Давай попробуем сделать так: Вождю, как ты его называешь, мы отдадим мой ошейник.

– Как это поможет? Они ведь общаются с помощью запахов!

– Присмотрись, у него есть уши. Возможно, когда-то общение этой расы основывалось на звуках, но в результате некоего выверта эволюции речевые функции атрофировалось, а преимущество в обмене информацией получили запахи. Несмотря на это, Вождь нас слышит.

– Так и что с того? Я тоже могу слушать шум ветра, например, но не смогу понять, что он мне говорит.

– Ты не прав. Можно узнать сильный ветер или слабый. Отличить шелест листвы от шорохов травы. И многое другое. Простое движение воздуха может рассказать сотни историй. Всё благодаря ассоциациям, что возникают в твоём мозгу. Ошейник вполне способен донести ему суть наших слов. Я же прекрасно пойму вас обоих, потому что могу читать в вашем разуме, – пояснил кот. – Я буду тебе пересказывать мысли этого паука. И тут уже пригодится твой переводчик, Матвей.

Пришлось согласился, что других вариантов у нас нет и надо попытаться провести подобный эксперимент.

Мы передали главе артроподов ошейник Барсика.

– Вы понимаете меня? – спросил я у старого паука, когда высокотехнологичное устройство сомкнулось на его шее.

– Да! – воскликнул кот. – Он понимает тебя. Сработало!

– У нас есть подарок для артроподов, – сказал я, запустил руку в рюкзачок Барсика и вытащил оттуда оба артефакта.

Вождь невозмутимо взирал на нас, никак не реагируя на появление копий святыни пауков.

Кот удивлённо приподнял брови.

– Что-то не так? – встревожился я.

– Матвей. Он ни капли не удивлён. Словно знал об этом… Погоди, он действительно был в курсе! Не может быть!

– Рассказывай! – потребовал я у Барсика. – В отличии от тебя я не умею читать мысли.

– Вождь узнал нас, потому что уже встречался с нами обоими. Он способен перемещаться в прошлое и будущее, – медленно ответил кот.

– Вот поэтому защитные системы не стреляли по нашему кораблю! Хотя, я не помню этого паука, хоть убей.

– Он путешествует иначе, чем мы с тобой. С помощью Артефакта Вождь посылает по реке времени не своё тело, а только разум.

– То есть он сам и шар физически никуда не перемещаются? Интересно почему так.

– Чтобы не оставлять станцию беззащитной без основного источника энергии. Уничтожение этой базы может сорвать важную миссию, которую возложили на артроподов Великие.

– Великие? Ты говоришь о Предтечах?

– Да, речь про них, про бывших правителей пауков, а также их создателей.

Сколько новой информации вывалил сейчас на меня кот, даже голова закружилась… Наверное, Барсик и сам был ошарашен всеми теми образами, что считывал сейчас из головы нашего собеседника.

Надо бы вернуться к сути нашей встречи.

– Ну раз мы заочно знакомы, давайте ближе к делу, – предложил я пауку. – Мы друзья, и пришли к вам с миром.

– Эм-м. Он знает про будущую битву с Пятым легионом, Матвей.

– Вот поэтому защитные системы стреляли по кораблям Коалиции! – сделал я очередной нехитрый логический вывод. – И это правильно! Мы двое – друзья паукам, а флот Легиона – нет. Про бомбу, собранную из энтропийных генераторов, давайте вспоминать не будем.

– Друзья… ну ты сказал тоже.

– Это он так говорит, или это твоё замечание?

– Пауки нас не считают друзьями, Матвей.

– Но ведь мы здесь?

– Нас пустили сюда только по одной причине: мы должны были принести сюда оба шара. Иначе быть не могло, – объяснил Барсик. – Надо будет отдать их. Взамен Вождь передаст нам уже заряженный Артефакт. Тот самый, что крутится прямо перед тобой. А ещё этот паук расскажет тебе обо всех тайнах этого устройства.

– Ну слава богу! – с облегчением выдохнул я. – Этот парадокс мы успешно закрываем. Информацию об управлении машиной времени я получаю от пауков, а не от себя самого. И у нас остаётся один шар. Мы примерно такой расклад и ожидали… Кстати, а зачем им две сферы?

Кот продолжал читать мысли Вождя и рассказывать мне о том, что узнавал:

– Одну из сфер артроподы зарядят энергией местного светила – красного карлика. Этого хватит им надолго. Пауки продолжат свою миссию и лет через восемьсот доберутся до двойной звезды Альфирка.

– Ты ведь говорил, что Вождь видел будущее. Зачем им сдалась Бета Цефея? Их там уничтожит Коалиция. Это же чистой воды самоубийство.

– Если артроподы не отправятся туда, нарушится некий вселенский порядок, возникнет противоречие в ряде непреложных законов, благодаря которым мы с тобой оказались здесь. Вождь, как и мы, старается избегать подобных парадоксов, он не станет менять известное ему будущее, поэтому тут без вариантов.

– Но ведь они все погибнут, будут уничтожены пустотными бомбами.

– Вот поэтому им нужны две сферы. Вождь увидел следующее: пауки остановились у Беты Цефея чтобы накачать энергией оба Артефакта. Один из которых должны похитить акридиане. Второй же паук заблаговременно перенёс в другое время, а затем вернулся с ним к концу битвы с Легионом.

– Получается, артроподы не были уничтожены?

– Да, они скрылись в самый последний момент. Они спаслись только благодаря тому, что у них был запасной Артефакт, который мы им сейчас принесли.

– Мы спасли их.

– Ага, только сначала мы их ограбили.

– Нет, сначала мы их спасли!

– Вождь считает, что это бессмысленный спор. Как бы то ни было, имея на руках второй шар, пауки выживут, смогут продолжить свой путь, чтобы и дальше выполнять возложенную на них миссию.

– Погоди, – попросил я. – Ты уже который раз упоминаешь какую-то миссию. О чём речь? Они ищут своих хозяев, или тут что-то другое?

Старый артропод медленно опустился к полу, словно сел. Запахи, исходящие от него, заметно усилились.

– Похоже, это будет долгий рассказ, Матвей, – заметил Барсик. – Я думаю нам с тобой тоже имеет смысл присесть.

– Насколько долгий?

– Пауки бороздят космос более трёх миллиардов лет. Как сам думаешь?

Ого, какие цифры…

Мы с Барсиком устроились поудобнее напротив Вождя. Кот приготовился пересказывать мысли артропода, а я – слушать.

Млечный Путь не был родиной существ, похожих одновременно на собак и пауков. То место, где они впервые появились на свет, более не существовало. В результате столкновения нашей галактики с одной из своих соседок меньшего размера, артроподы лишились дома.

Чуть позднее, они потеряли и своих повелителей, перешедших на новый уровень эволюции. На этом моменте истории я сразу вспомнил речи генерала-префектора Аримуса. Он оказался прав: некоторые цивилизации действительно шагнули за грань телесного, и бросили все свои материальные достижения, словно ненужные игрушки.

Великие, как пауки называли своих хозяев, создали себе верных слуг на пике своего могущества.

Артроподы были биороботами, не знающими болезней, не способными к размножению, неприхотливыми и практически вечными. Да, они были частично живыми существами, поэтому очень медленно, но дряхлели.

Периодически паукам приходилось прибегать к процедурам омоложения, полностью обновлявшим клетки их стареющих тела. Побочным эффектом этого была потеря значительной части воспоминаний, что-то вроде очистки памяти, поэтому лидеры артроподов очень редко прибегали к данному способу омоложения, предпочитая до последнего оставаться цельной личностью.

Да, у них появились лидеры. Зародилась культура, традиции и даже верования, поскольку Великие заложили в своих слуг серьёзный потенциал для саморазвития и самообучении. Спустя миллиарды лет искусственный интеллект смог перешагнуть ту грань, что отделяет живое от неживого.

В процессе эволюции сознания, у артроподов появились собственные цели и желания. Тем не менее, в приоритете оставалась одна важная задача, которую Великие поручили своим слугам, перед тем как исчезнуть среди звёзд.

Когда Млечный путь поглотил родину Великих, они выжили лишь потому, что находились максимально далеко от начальной точки соприкосновения двух галактик.

Они единственные успели эвакуироваться вглубь Млечного Пути.

Гибель остальных народов стала настоящей трагедией для Великих, повторения которой они не желали. Однако, их новый дом, Млечный Путь, вновь должен был пережить столкновение, и на этот раз с куда более крупным объектом – галактикой Андромеды.

Из предыдущей катастрофы были сделаны все соответствующие выводы. Затем был разработан генеральный план на миллиарды лет вперёд и закипела работа.

Были созданы тысячи могучих космических станций, подобных той, где мы сейчас находились, а биороботы-пауки стали их бессменным экипажем.

Отныне, слугам Великих была поручена миссия по спасению разумных цивилизаций Млечного Пути.

Примерно через пять миллиардов лет две крупные галактики должны будут столкнуться и слиться в одну. В результате гравитационных сдвигов некоторая часть солнечных систем будет уничтожена, другие окажутся выброшены за пределы нового звёздного образования и станут странствующими межгалактическими объектами. Биосфера множества миров погибнет, их обитатели просто не переживут этот катаклизм.

Предотвратить подобную катастрофу невозможно. Однако, можно было заставить звёздные цивилизации уйти на тот край Млечного Пути, который, согласно расчётам Великих, должен был пострадать меньше всего.

Тысячи станций артроподов действовали тайно, чтобы не спровоцировать противостояние и агрессию к себе. Они постепенно выгоняли все развитые народы с наиболее опасного участка космоса, превращали звёзды в сверхновые, делая целые сектора Млечного Пути непригодными для колонизации. Крупные межзвёздные государства, наподобие Империи Котов или Коалиции, были вынуждены, сами того не зная, развиваться и расширяться в наиболее безопасном направлении.

Великие снабдили своих слуг устройствами невероятной мощи, способными поглощать энергию звёзд, и использовать её для любых нужд.

Предтечи опасались, что реализация их великого плана потребует куда больше времени, чем оставалось до столкновения двух галактик, поэтому они добавили в Артефакты возможность темпоральных перемещений.

Последняя волна кораблей-станций артроподов ещё не успела отправиться к звёздам, когда Великие приняли новую форму существования и навсегда покинули своих слуг.

Несмотря на это, пауки продолжили выполнять замысел своих создателей…

– Вот это да, – присвистнул я, когда Барсик умолк. – Попали мы с тобой в историю.

Рассказ длился очень долго, наверное, больше двух часов. Возможно, он бы и не закончился сейчас, но Вождь внезапно подскочил на своих суставчатых лапах, смотря куда-то за мою спину.

Я обернулся. По амфитеатру к нам быстро приближалась какая-то группа, во главе её семенил тот самый паук, в золотых украшениях, которого мы встретили в самый первый раз. Его спутники были вооружены пиками.

– Барсик, нам стоит волноваться? – спросил я, опуская руку на рукоять кошачьего бластера.

– Не знаю, – ответил кот. – Вождь советует нам оставаться на своих местах. Он сам разберётся.

Наш собеседник бодро спустился вниз, и поспешил навстречу делегации. Они встретились примерно на полпути.

– Ну чего там? – полюбопытствовал я, через некоторое время.

– У них какие-то разногласия. Тот, который в золоте, что-то вроде военачальника, настаивает на том, что чужаков нельзя посвящать в тайны Великих. Предлагает уничтожить нас, ради всеобщей безопасности.

– Вот это поворот! Тоже мне спасители народов Галактики.

– Ну, в чём-то он прав. Их цель куда выше наших с тобой жизней.

– Наша смерть всё разрушит. Я не смогу записать послание, где объясню себе, как управлять машиной времени, – заметил я. – Мы с тобой не попадём сюда. Запасной сферы у них не будет. Будущее окажется изменено, а сами пауки погибнут в битве с Коалицией.

– Не переживай, нас в обиду не дадут. Судя по тому, что я вижу в голове Вождя, он единственный на этой станции, кто умеет манипулировать силами Артефакта. Военачальник повозмущается немного, да и уйдёт. Этот тип в золотых побрякушках слишком много о себе возомнил, метит на место самого главного… Хоть за ним и находится вся военная мощь этой базы, но зависит всё от вот этой вот сферы, – Барсик ткнул лапой в сторону левитирующего шара.

– Так вот чего военачальник хотел от меня тогда, в наш первый визит сюда, – догадался я. – Чтобы я передал ему секреты шара!

– Думаю, ты прав, – согласился кот. – Пока Вождь прятал запасной Артефакт во времени, этот паук со своими сторонниками устроил тут маленькую революцию.

Барсик оказался прав. Через минут десять вооружённый отряд удалился ни с чем, а Вождь вернулся к нам. Он немедленно предложил посвятить меня в тайны Артефакта.

– Это большая честь, – заявил Барсик. – Не бывает двух знающих секреты шара на одной станции.

– Вот как? А если он погибнет?

– Раньше операторов сферы было несколько. Ни к чему хорошему это не привело. В ходе эволюции у артроподов не раз случались внутренние конфликты, в результате чего разные стороны стремились завладеть источником силы. Теперь знаниями о том, как управлять Артефактом обладает только самый достойный член местного общества. Если он погибает, пауки связываются с другими станциями. Их сородичи прилетают на встречу, и привозят с собой несколько кандидатов, которые проходят невероятно сложные испытания, чтобы доказать своё право быть новым лидером.

– Тогда это действительно честь… для нас обоих. Ты же будешь пересказывать, значит тоже получишь эти знания.

– Ага. Заодно сравню с той информацией, что уже давно подглядел в твой голове, – ответил кот.

Рассказ Вождя о всех тонкостях обращения с Артефактом занял ещё пару часов. Чему я сильно удивился, ведь в своём послании я уделил внимание только способу подключения сознания к этому устройству и не более.

После окончания лекции, Вождь подозвал к нам наверх своих помощников. Они помогли ему заменить заряженную сферу, на одну из тех, что мы отдали ему.

На несколько минут зал погрузился в темноту, а потом снова засиял светом сотен ламп, сначала слабо, а потом всё сильнее. Видимо, Артефакт «встал на зарядку» и начал выкачивать энергию из местной звезды.

Вождь вручил нам заряженный шар, и предложил некоторое время побыть у них гостями, познакомиться поближе с самобытной культурой артроподов.

Мы вежливо согласились, только отпросились на корабль перекусить. Там, за обедом, у нас с Барсиком произошло короткое совещание.

Кот заявил, что нужно задержаться тут на недельку-другую. Мол, таким образом с нами познакомится какое-то количество местных обитателей. А ведь эти пауки в будущем встретят нас блуждающими по коридорам станции, во время нападения Коалиции на их дом. То есть, хоть немного, но так мы обезопасим себя.

Я согласился с доводами Барсика, и мы остались.

Вождь лично водил нас по различным достопримечательностям. Мы посетили храмы артроподов, их театры и хранилища знаний. Наверное, никакой человеческой, и даже кошачьей, жизни не хватило бы на изучение быта и культуры этой древней цивилизации.

Мы и не ставили себе таких серьёзных целей, просто удивлённо глазели по сторонам, без надежды вникнуть в какие-то тонкости.


Окончание главы в комментариях, так как превышен лимит по символам.



Предыдущие главы:


1. Последний крестовый поход. 1. Оставшийся позади

2. Последний крестовый поход. 2. Военный преступник

3. Последний крестовый поход. 3. Месть кота

4. Последний крестовый поход. 4. Погасшая звезда

5. Последний крестовый поход. 5. Логово пауков

6. Последний крестовый поход. 6. Нежданные гости

7. Последний крестовый поход. 7. Рабочая группа

8. Последний крестовый поход. 8. Под прикрытием

9. Последний крестовый поход. 9. Важная миссия

10. Последний крестовый поход. 10. Историческая личность

11. Последний крестовый поход. 11. Двое неизвестных

12. Последний крестовый поход. 12. Секретная база

13. Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство

14. Последний крестовый поход. 14. Спаситель Империи

Показать полностью
12

Последний крестовый поход. 14. Спаситель Империи

Предыдущая глава: Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство


Я не сразу сообразил по каким признакам экипаж патрульного крейсера понял, что Барсик имеет отношение к высшему сословию. Но вскоре всё встало на свои места: коты благородных кровей, встреченные мной вживую либо на голографических портретах, имели лиловый оттенок глаз, в отличии от остальных своих соплеменников.

С первым таким господином мы пересеклись в столичном космопорте, куда нас любезно доставили военные на своём крейсере. Мы шли от посадочных платформ, а огромный толстый кот, в фиолетовом жилете, наоборот – направлялся ко взлётному полю. Его сопровождала целая толпа помощников.

Барсик шепнул мне, что это какой-то важный придворный министр и поспешил к нему обменяться приветствиями.

Мой хвостатый друг представился своим настоящим именем, но только первой частью, без приставки «Саа», то есть без намёка на свою исключительную близость к трону. Толстяк всё же уточнил, имеет ли Барсик какое-нибудь отношение к славному прадеду нынешнего императора, великому Баар Тану Шестнадцатому, и мой друг признался: да, они с ним дальние родственники. Министр удивился, что ранее ничего не слышал о моём товарище и никогда не встречал его.

«Я не частый гость при дворе. Мне не интересна политика и дворцовые интриги. Большую часть своего времени я провожу за границами Империи, занимаясь космическими исследованиями. Вот, только что вернулся из очередной экспедиции», – объяснил мой напарник.

Министр вежливо поинтересовался, как прошло последнее путешествие, и следующие полчаса Барсик пересказывал ему байки о своих вымышленных приключениях и разного рода космических чудесах, с которые он якобы столкнулся во время своего недавнего полёта за границы Империи.

Большую часть этих сказок я хорошо знал, потому что неоднократно слышал их от сослуживцев из Пятого Легиона.

Периодически мой товарищ встраивал в повествование фразы вроде: «…ресторатор Мок Аур просто обязан попробовать светящихся рыб, только истинные гурманы, вроде него, способны оценить столь необычный деликатес».

Упоминаемые таким образом персонажи, похоже были хорошо известны собеседнику Барсика – министр кивал и улыбался каждый раз, когда слышал знакомые имена.

Уверен, на самом деле мой друг выуживал у него эту информацию с помощью своих телепатических способностей.

Барсик что-то задумал и намеренно втирался в доверие, изображая из себя персонажа, имеющего с министром общих знакомых.

Через некоторое время, к толстому коту наклонился один из его помощников и что-то сказал тому на ухо.

– Был искренне рад узнать о ваших невероятных приключениях, господин Баар. Увы, у меня сейчас нет времени, чтобы ознакомиться со всеми вашими историями, – с сожалением в голосе сказал министр. – Служба не ждёт. Так некстати случилось, что в одной из наших удалённых колоний, срочно требуется моё присутствие. Меня отправили в командировку накануне праздника, представляете?

– О, я не знал. Простите, что отвлекаю вас.

– Как раз вы ни в чём не виноваты. Меня подгоняют дела государственной важности. Наша короткая, но столь интересная, встреча была для меня своего рода передышкой, за что я вам несказанно благодарен… А знаете, высокородный Баар, вам следует записаться на аудиенцию к нашему дорогому Императору, чтобы поделиться и с ним всеми подробностями вашей незабываемой экспедиции.

– Боюсь, что отправлюсь в новое путешествие раньше, чем меня допустят к нашему правителю. Я стараюсь не задерживаться в столице надолго: передаю все полученные данные в имперские архивы, пополняю свои запасы и снова в путь.

– Вы безусловно правы, наш повелитель чрезвычайно занят, встретиться с ним очень непросто, – согласился министр. – Дорогой Баар, давайте сделаем так: я сейчас отправлю сообщение Главному Распорядителю, и вашу встречу организуют вне очереди. Император примет вас завтра, прямо на Празднике Лета. Расскажете ему о своих самых интересных приключениях, заодно передадите от меня приветы и поздравления.

– Благодарю вас. Сочту за честь поведать о тайнах и чудесах глубокого космоса лично нашему правителю, – в ответ склонил голову Барсик.

Они ещё пару минут расшаркивались в любезностях перед друг другом, а потом разошлись.

– Этого министра кто-то очень невзлюбил при дворе. Бедолагу неспроста убрали подальше с глаз долой, прямо накануне торжественного мероприятия. На самом деле этот кот преследует свои интересы, а не помогает нам по доброте душевной. Он отправил в подарок правителю интересного собеседника и свои поздравления – таким образом напомнил о себе, – объяснил Барсик, когда мы остались одни. – Впрочем, это нам только на руку. Встретиться с Императором нелегко, даже имея в своих жилах благородную кровь. Мы только что сэкономили кучу времени, можно сказать избавились от месяцев пустого ожидания

– Я так и понял.

– Лишь бы хватило времени купить всё необходимое, – вздохнул мой товарищ, нервно теребя свои усы. – Всё-таки нас ожидает торжественный приём во дворце. Значит, требуется выглядеть соответствующим образом – дорого и празднично.

– Непонятно, чего ты так переживаешь? Как я успел заметить, все разумные коты – минималисты в плане одежды. Найдёшь себе такую же точно жилетку, как у министра, вот и все дела.

– Матвей, проблема не во мне. Вся трудность заключается в том, что я слабо себе представляю, как нам снарядить тебя. Ты ведь тоже пойдёшь во дворец.

– А оно мне надо? Могу подождать снаружи, – хмыкнул я.

– Если ты не заметил, я не спрашивал, а утверждал. Ты пойдёшь во дворец, потому что нужен мне на встрече с Императором.

– Уговорил, – согласился я. – Тогда давай не будем задерживаться, пошли навестим местных портных. Есть же у вас такие? Наверняка кто-то из них способен быстро сшить простенький мундир для человека…

Ни в одно ателье мы так и не заглянули.

Вместо этого мы несколько часов катались на такси по разным ювелирным магазинам Ур-Атана (столичный город носил такое же имя, как и сама планета котов), а Барсик высматривал на витринах ошейники. Наконец один такой, щедро украшенный драгоценными камнями, похоже удовлетворил его требовательным вкусам.

Я-то, наивный дурак, подумал сперва, что эту безделушку он выбрал для себя, но спустя несколько минут вокруг моей шеи уже защёлкнулся шедевр кошачьих дизайнеров. Правда, эта штука была без взрывчатки и легко снималась, что сильно меня утешало.

– Откуда только у тебя такие деньжищи, – недовольно поинтересовался я, ощупывая свой новый, явно очень дорогой, аксессуар. – Мы же прибыли сюда без гроша в кармане.

– Я ведь будущий принц, Матвей, – рассмеялся Барсик. – Да ещё и телепат. Мне доступна информация о банковских счетах многих членов правящей династии. В молодости я был трудным подростком, сбегал из дома и пользовался чужими деньгами. Однажды я серьёзно истощил баланс одного из особо нелюбимых мной дядьёв, но был пойман и наказан за это. Сейчас я действую куда осторожнее, новую покупку мы совершим уже от другого лица. Мы будем тратить вменяемые суммы. Пока кошельки не заблокированы, и пароли подходят, беспокоиться не о чем…

Следующим приобретением, на выбор которого мы тоже убили несколько часов, стал странный костюм из матовых сиреневых пластинок, непонятно как крепящихся друг к другу. Когда я натянул эту чешую на себя, Барсик попросил у меня прощения и клятвенно пообещал «больше так не делать, но проверить же нужно».

Не успел я поинтересоваться, за что именно он извиняется, чего собирается больше не делать и о какой проверке идёт речь, как меня довольно сильно ударило током.

Пока я подбирал ругательства покрепче, кот быстро всё объяснил. Оказалось, это была специальная одежда, предназначенная для контроля поведения слуг-гоминидов. Без этой сбруи меня бы ни за что не пропустили во дворец.

Я потребовал, чтобы Барсик вскрыл при мне пульт управления, через который можно было посылать электрические разряды провинившимся приматам, и выковырял оттуда всю электронную начинку.

Уже под самый конец этого трудного дня, мой напарник с первого раза подобрал себе стильную фиолетовую жилетку, точь-в-точь такую же, как у того министра из космопорта, после чего мы отправились заселяться в ближайшую гостиницу.

Из окон нашего номера, находившегося на последних этажах высоченного небоскрёба, открывался потрясающий вид на великолепную панораму ночной столицы.

Бесконечные потоки машин ползли по улицам. Воздушный транспорт дублировал оживлённое движение в небе: тысячи разноцветных огоньков перемещались между высотными зданиями. На горизонте возвышались колоссальные башни дворцового комплекса, купавшиеся в ярком свете прожекторов.

День выдался суматошным. Переживая, что завтрашний приём будет отдельным испытанием для моей психики, я всю ночь часто просыпался и видел тревожные сны, которые так и не запомнил.

Утром мы проснулись, привели себя в порядок и позавтракали. Поверх обычной своей одежды, я надел сбрую, а затем застегнул ошейник. Кот натянул на себя модную жилетку. Оба Артефакта Предтеч всё так же лежали в старом рюкзачке Барсика, который теперь полагалось носить мне.

Мы были готовы, но ещё раз проверили, что ничего не забыли и после этого вызывали аэротакси и отправились в полёт над городом, в сторону дворца, где сегодня проходил пир по случаю Праздника Лета.

Где-то через час я и кот встали в конец длинной очереди, которая тянулась ко входу в главную цитадель Империи Котов. Минут через сорок мы попали во внутренний двор, где нас ждала новая очередь. Там Барсик потерял терпение, он обратился к ближайшему охраннику и потребовал немедленно позвать Главного Распорядителя.

Министр, которого мы встретили в космопорте, не соврал, он действительно предупредил о нашем визите. Минут через десять появился Главный Распорядитель, белоснежный кот в фиолетовой мантии. Он сразу же понял, кто перед ним и повёл нас внутрь дворца через отдельный вход.

Мы некоторое время петляли по коридорам с довольно высокими (даже по моим меркам) потолками, и наконец вышли в просторный зал.

Похоже, что грядущий праздник должен был проходить именно здесь. Вокруг множества накрытых столов с едой и напитками, собралось бесчисленное количество котов и кошек в лиловых одеяниях. Из-за шума множества голосов мне было достаточно сложно оценить витавшие в воздухе странные мелодии, непривычные моему уху.

«Пожалуйста, развлекайтесь. Когда Император захочет вас видеть, я подам знак», – сказал распорядитель и растворился в толпе.

Гуманоидов в зале тоже было предостаточно. Похоже, все они были чьими-то питомцами или слугами. Я оценил их яркие праздничные наряды и мысленно поблагодарил Барсика, за то, что тот ограничился ошейником и сбруей, а не стал одевать меня словно клоуна. Разноцветные банты на моей голове, точно были бы перебором. Спасибо, Барсик.

– Да на здоровье, – ответил он.

– Чем займёмся?

Столики с разнообразными яствами так и манили меня. Сегодняшний завтрак в кошачьей гостинице был вкусным, но слишком скудным в пересчёте на калории, что требовались моему организму.

– Матвей, мы сюда разве жрать пришли?

– Ну Барсик!

– Хорошо, но имей ввиду: несмотря на то, что наш метаболизм схож, не советую увлекаться и пробовать всё подряд. Во-первых, своих слуг-гоминидов мы кормим специальной витаминизированной пищей, и обычно не балуем едой со своего стола. Во-вторых, некоторые приправы тебе могут навредить. Серьёзного отравления ты не получишь, но всё же… Слушай, а может тебе вон из той кормушки сухого корма насыпать? Её там специально для этих целей и поставили, вдруг чей питомец проголодается.

– Барсик, на Земле я делился с тобой бутербродами и чаем, – гневно напомнил я. – А ты сухари мне предлагаешь?

– Ладно, не бухти.

Мы направились к столам.

Пока я уплетал за обе щеки кошачьи вкусности, Барсик всё поглядывал в дальний конец зала. Там располагался шатёр, чьи лиловые стены были украшены золотыми цветами. Вокруг него стеной стоял ряд стражников, которые периодически пропускали внутрь одного-двух посетителей. Ещё я заметил белую фигурку, что бегала туда-сюда, наверняка это был Главный Распорядитель.

Скорее всего, именно в этом шатре сейчас находились будущие родители моего хвостатого друга.

– Да, Император сейчас внутри. Он ведёт приём, – подтвердил мои догадки Барсик. – А вот маман отлучилась по делам на некоторое время.

– Когда нас пригласят?

– Ты уже наелся?

– Вроде бы да.

– Значит сейчас и пригласят, – Барсик сосредоточенно уставился в пустоту, словно думая о чём-то очень важном.

Спустя несколько секунд в моей голове замелькали электрические разряды. Похоже мой друг что-то выискивал в моих мыслях. Я не мешал ему.

Не прошло и пяти минут, как расталкивая толпу к нам пробился Главный Распорядитель.

– Высокородный Баар, – выдохнул запыхавшийся кот. – Император срочно требует встречи с вами… и вашим слугой!

За те годы, что мы провели вместе, я научился различать тончайшие эмоции на морде моего товарища, но даже если бы я не разбирался в кошачьей мимике, то мог бы поклясться чем угодно, что Главный Распорядитель был сейчас невероятно удивлён.

– Ведите нас к нему, – сказал Барсик.

И мы пошли следом за белым котом, по направлению к императорскому шатру. Я шагал сквозь толпу крайне аккуратно, стараясь никому не наступить на хвост, поэтому слегка тормозил всех нас.

Наконец мы достигли стражников – крупных котов, в чёрных жилетках, вооружённых бластерами. Они молча расступились, пропуская нас. Главный Распорядитель забежал чуть вперёд и потянул за серебряную верёвочку, приподнимая полог. Барсик и я шагнули внутрь, ткань бесшумно опустилась за нами, приглушая громкие звуки праздника извне.

Посредине шатра стоял трон, обжитый сиреневым бархатом. На нём сидел большой серый кот, в лиловом плаще с золотой оторочкой.

Кроме нас троих, внутри никого больше не было, даже распорядитель остался за порогом.

– Так значит, ты мой сын, – сказал Император Котов, обращаясь к Барсику.

– Будущий сын, – поправил его мой напарник.

– А ты – разумное существо, – кот на троне ткнул лапой в мою сторону. – Тот самый инопланетянин, что заварил всю эту кашу с путешествиями во времени.

Я удивился такой осведомлённости.

Перед тем как ответить Императору, я спросил у Барсика:

– Может отдашь ему свой ошейник? Иначе твой отец не поймёт меня, когда я начну с ним говорить.

– Я всё прекрасно понимаю и без перевода, – заявил правитель котов. – Читаю образы в твоей голове. Там, конечно, полный кавардак, но при желании разобраться можно.

До меня дошло. Ещё один телепат.

– Верно, – кивнул Барсик. – Мой папа тоже носитель этой редкой мутации.

Вот как мой товарищ добился скорой аудиенции, да ещё и один на один, без лишних глаз. Он мысленно связался со своим родителем и обменялся с ним своими воспоминаниями. Естественно, Император тут же захотел увидеть нас. Недавние искры в моей голове могли быть дополнительной проверкой, эдаким подтверждением правдивости истории Барсика.

– Да, я сравнивал ваши воспоминания, – признался повелитель котов.

– Получается, теперь коты предупреждены о грядущем геноциде, – сказал я. – Вы спрячетесь от бомб Четвёртого Легиона, дождётесь удобного момента и однажды вернётесь во всеоружии, чтобы поставить эту Галактику на колени. Барсик, ты всё-таки обманул меня.

– Нет, – возразил повелитель котов. – Мой сын был честен с тобой. Более того: он мысленно попросил меня не делать его императором ни в коем случае. Потребовал сразу после рождения убрать его из списка законных наследников. С момента появления на свет Баар будет называться не иначе как «принц без трона». Несправедливый титул, ведь он заслужил право быть правителем в награду за спасение своего народа.

– Вот как? – я растерянно посмотрел на своего напарника.

– Матвей, мне нет смысла тебя обманывать. Я всё тебе уже объяснил: если увижу свой народ, своих родных и близких, то не смогу скрывать от них ужасное будущее. А вот предавать тебя и нападать на землян у меня нет причин. Власть мне ни к чему. Мне достаточно уберечь свою расу от истребления.

– Сын, я горжусь тобой, – сказал Император. – Знай, я всегда буду помнить и ценить то, что ты сделал для всех нас. Мне будет очень тяжело скрывать от тебя правду все грядущие годы.

Верно, как только в семье родится новый телепат, повелителю котов придётся постоянно контролировать свои воспоминания.

– Всё это здорово, – вздохнул я. – Но как быть с вашими боевыми кораблями, что появились над Луной в будущем.

– «Матвей номер один» мог ошибиться, – высказал предположение Барсик. – По какой-то причине наши пути с ним разошлись, и я его покинул – это факт. Только вот все слова, о том, что я стал Императором и отдал приказ атаковать человечество, это всего лишь его домыслы. Догадки. Да, в них есть своя логика, есть вполне убедительные свидетельства. Что говорить, если даже я поверил тому, что увидел в его голове… но твой двойник мог сделать неверные выводы.

– Почему ты так уверен, что это всё ошибка?

– Тому есть причины.

– Интересно, какие?

– Эм-м…

– Баар, разве ты не рассказал ему? – спросил у сына Император.

Барсик посмотрел на него, потом на меня и развёл лапами с виноватым видом.

– Выкладывай, – потребовал я.

– «Цереброцелетрон», – сказал мой товарищ. – После приёма этого препарата, у тебя произошли глубинные изменения в сознании. Видимо эта штука несовместима с перемещениями во времени. Тогда ты пострадал не только физически, но и психически. Смена тела помогла тебе избавиться от основной, ярко выраженной, части побочных эффектов, но с тех пор твой разум периодически приходит в спутанное состояние.

– Вот те раз! И ты молчал всё это время?

– А что я должен был сделать? Напугать тебя очень даже вероятным прогнозом шизофрении? Я мониторил твоё состояние, оно за несколько лет не изменилось в худшую сторону. Однако, тебя иногда… подклинивает.

– Например?

– Помнишь тот случай, когда Нина тебя чуть не выгнала из дома за то, что ты увлечённо объяснял своему четырёхлетнему сыну технику остановки сердца?

– Ох блин, – схватился я за свою голову. – Я же тогда и сам не мог понять, что такое на меня накатило.

– Об этом и речь. Похожих случаев было несколько.

– И поэтому ты решил, что «Матвей номер один» был не прав. На него накатило эдакое временное помутнение сознания, и он зря обвинил тебя?

– Будь иначе, я бы не попросил отца об отлучении меня от трона.

– Значит флот Империи Котов не нападёт на корабли Святого Престола у Марса?

– Чем закончится появление наших боевых звездолётов в вашей солнечной системе мы с тобой не знаем. Мы тогда услышали предположения «Матвея номер один». Императором на тот момент времени должен быть мой брат – Артан. Он очень амбициозен, я ведь как-то рассказывал тебе об этом. Обещаю, что всеми силами попытаюсь отговорить его от захвата власти в Галактике.

Мы все замолчали на некоторое время, наконец Барсик первым нарушил тишину:

– Значит, тот отвлекающий манёвр, когда Артан, поднимет свою паству на бой с Четвёртым Легионом, на самом деле не будет бесполезным, и спасёт много жизней?

– Видимо так, – согласился с ним Император. – Твой брат выиграет нам время на эвакуацию.

– Куда вы отправитесь? Где мне искать вас в будущем? Понятно, что вы однажды объявитесь у Земли, но возможный конфликт с человечеством я должен попытаться предотвратить заранее.

– Наши учёные заканчивают работу над сверхдальними прыжками. Они планируют исследовать Большое Магелланово Облако. Думаю, там мы и спрячемся от Коалиции. Как закончите свои дела, ищи способ добраться до этой галактики.

– Постараюсь… Отец, ты знаешь, что мы с Матвеем должны ещё многое сделать, чтобы распутать этот клубок временных парадоксов. Мы здесь ещё и затем, чтобы попросить твоей помощи. Сейчас нам надо отправиться к Альфирку, и как можно скорее.

– Любой корабль Империи в твоём распоряжении.

– Мне нужен конкретный – «Ястреб М2». Малый разведывательный катер с автономными генераторами «кротовых нор» и системами навигации в подпространстве.

– Вторая модель? – задумчиво произнёс Император. – Она ещё на стадии испытаний. Не поступила в серию.

– Я знаю, – сказал Барсик. – Но любой другой звездолёт Империи, способный прыгать меж звёзд, – слишком крупный, заметный и требует полноценную команду на борту. Поэтому я настаиваю именно на этом корабле.

– Как скажешь, – кивнул правитель котов. – Я сегодня же отдам приказ и «Ястреб М2» передадут в твоё распоряжение, как можно скорее…

В этот момент полог зашевелился и внутрь заглянул Главный Распорядитель со смущённым выражением на морде.

– Простите меня, Ваше Императорское Величество, – сказал он. – У вас запланировано множество важных встреч на сегодняшнем празднике. Расписание приёма сбилось, и высокие особы изволят нервничать. Что прикажете им сказать?

– Ты прав, сейчас я не принадлежу сам себе, – согласился с распорядителем Император. – Дай мне ещё несколько секунд, и мы продолжим принимать гостей.

Белый кот низко поклонился и скрылся за пологом.

– Дела государственной важности, – хмыкнул Барсик.

– Да, будь они неладны.

– Тогда мы не станем больше отвлекать тебя, отец. Я сообщу распорядителю название гостиницы, в которой мы остановились. Когда корабль будет готов, пусть свяжется с нами.

– Так и будет, Баар. Успехов вам.

Мы с Барсиком поклонились Императору и покинули шатёр. Мой товарищ сразу же подозвал распорядителя, чтобы оставить ему наш адрес.

Через три дня, за нами приехала машина из дворца и отвезла на военный космодром, где нас ждал уже знакомый мне подковообразный корабль-разведчик.

Мы проследили, чтобы его заправили и загрузили провиантом, затем попрощались с местными вояками и немедленно отправились на поиски станции пауков…

Наши планы дали очередной сбой.

Мы вышли из «кротовой норы» у Альфирка шестнадцать часов назад. Почти всё это время кот провёл за сканерами космического пространства, но без каких-либо результатов: базы артроподов не оказалось ни у основного компонента двойной звезды, ни у её спутника.

– Топлива у нас полные баки. Мы можем здесь зависнуть на несколько месяцев, пока не кончится провизия, – сказал Барсик, изучая показания приборов на пульте перед собой. – Но что-то мне подсказывает, станция артроподов тут не появится, вплоть до того самого дня, когда на неё наткнутся разведчики Коалиции. Здесь нет планет пригодных для жизни. Пауки прибыли сюда откуда-то ещё. Может даже оказаться так, что они – космические кочевники. Существа без родного мира.

– А такое бывает?

Я сидел слева от кота, в тесноватом для меня, кресле-коконе второго пилота.

– Всякое случается, – повернул в мою сторону Барсик. – Целые народы покидают свои планеты. Например, бегут от постоянно расширяющейся Коалиции.

– Ну, нашим-то знакомым вроде нечего бояться. Их системы защиты оказались способны отбить атаку Пятого Легиона.

– Кочевниками становятся и по сотням других причин. Может оказаться так, что пауки уже сотни тысяч лет путешествуют от одной звезды к другой, и не просто так, а с определённой целью.

– С какой?

– Вспомни, что мы с тобой знаем об артроподах. Они – бывшие слуги Предтеч, брошенные своими хозяевами. Что если они ищут своих повелителей?

– А по пути гасят звёзды, когда останавливаются для зарядки Артефакта, что питает их космическую станцию?

– Именно. Находят объекты вроде Альфирка – в удалении от обитаемых секторов пространства, без пригодных для жизни планет. И не боясь быть обнаруженными высасывают из светил всю их энергию.

– Мне кажется, трудно не заметить погасшее солнце, которое спустя некоторое время превращается в сверхновую, – заметил я.

– Для нашей вселенной это норма. Если смотреть на эти события со стороны, не зная истинной причины катаклизма, то вроде бы ничего подозрительного, всё в порядке вещей.

Я вынужден был согласится с этим доводом.

– Допустим, но почему артроподы обязательно должны быть кочевниками? Что мешает им жить на одной из планет какой-нибудь звезды неподалёку? Например, в сотне-другой световых лет отсюда, чтобы взрыв не оказал значимого влияния на биосферу их мира.

– Они бы тогда перемещались исключительно в пределах некоторых координат, чтобы иметь возможность возвращаться время от времени домой. Если бы сверхновые раз за разом вспыхивали только в одном секторе пространства – это бы привлекло внимание всех разумных существ. Нет, единственный дом пауков – это их станция.

– Если ты прав, тогда их невозможно найти, – подвёл я неутешительные итоги. – Артроподы могут двигаться к Альфирку с любой стороны.

Барсик нахмурился и о чём-то сосредоточенно размышлял.

– Мы с тобой точно знаем, что каким-то образом смогли попасть к ним в гости второй раз. Значит, эта задача имеет решение, – сказал он через какое-то время. – Думаю, что полностью исключить контакт пауков с другими цивилизациями невозможно. Наверняка на их станцию натыкались в космосе другие народы.

– Но есть ли живые свидетели этому? – спросил я. – Вряд ли хоть кто-то сможет рассказать о такой встрече, особенно после знакомства с защитными системами пауков.

– Кажется, я знаю тех, кто сможет дать ответы на этот вопрос.

– Кого ты имеешь ввиду?

Кот развернул своё кресло в мою сторону и скрестил передние лапы на груди.

– Коалиция принесла много зла всем звёздным цивилизациям, но, как бы ни тяжело мне это признавать, акридиане сделали минимум одно доброе дело. Они истребили почти всех космических пиратов на своей территории, а выживших – загнали на службу в Легион. Однако, пространство Империи Котов наши враги на данный момент не контролируют, – сообщил Барсик.

– Звучит так, словно коты его тоже не особо контролируют.

– Ты всё правильно понял. На задворках Империи рыскает множество пиратских флотилий в поисках лёгкой добычи. Они нападают на форпосты, дальние колонии и грузовозы. Одинокая станция – идеальная жертва. Если корсары встречались с ней хотя бы пару раз, то получив эти данные, мы сможем установить направление движения базы пауков и попытаться исследовать её предполагаемый маршрут, от звезды к звезде.

– Отличная идея! – воскликнул я. – Тем более, мы знаем конечную точку их прибытия – Альфирк.

– Вот именно.

– Но как мы свяжемся с пиратами? У них есть какая-нибудь особая планета для сходок? Или что-то в этом роде?

– Матвей, всё гораздо проще, – Барсик повернулся к пульту управления и потянул на себя рычаг управления тягой, разгоняя корабль. – Мы отправляемся к ближайшей колонии. У космических пиратов есть вполне официальные представители на большинстве обитаемых планет. Через них мы купим доступ к закрытым архивам, и поищем там нужную нам информацию о всех контактах с базой пауков.

– Официальные представители? – удивился я. – Получается, эти бандиты сначала потрошат ваших торговцев и колонистов, а потом вполне законно продают добычу прямо на вашей же территории?

– Нет, награбленное они сбывают на чёрном рынке. За это, кстати, предусмотрено суровое наказание. Легально же пираты занимаются другим бизнесом – страхованием.

– Ты серьёзно?

– А где тут повод для шуток? Хочешь безопасно возить грузы на имперской границе и за её пределами – купи страховку и будь спокоен.

– Вот это наглость! – воскликнул я. – Почему твой отец просто не пошлёт военный флот в проблемные регионы? Надо лучше контролировать свои владения!

– Матвей, твоя родная планета находится на территории Империи Котов, причём не так уж и далеко от столицы.

– При чём тут это?

– Будь уверен – на Земле когда-то была наша колония, но потом она зачахла и пропала со звёздных карт. И это произошло у нас под носом, совсем рядом с цивилизованными мирами, а сектор Альфирка удалён на сотни световых лет. О каком контроле может идти речь на таких расстояниях?

– Тоже мне строители империй. Откусили кусок, который не в силах прожевать. В этом вся ваша кошачья суть.

– Посмотрел бы я на то, как твой Святой Престол действовал бы на таких расстояниях.

– Может, у нас бы и вышло. Коалиции же как-то удалось, – ляпнул я не подумав.

– Удалось, – мрачно согласился Барсик. – С помощью планетарных бомбардировок и геноцида.

– Извини.

– Ладно, проехали. В общем, обитаемых миров слишком много, а границы настолько обширны, что никакого флота на всех не хватит. Да и, честно говоря, Империи от этого бизнеса одни плюсы, пусть даже на самом деле – это чистой воды вымогательство.

– Какие ещё плюсы? – не понял я.

– Страховое дело приносит невероятную прибыль, которая затем вкладывается в экономику планет. Пираты исправно платят налоги, создают новые рабочие места, развивают пограничные миры. Они заинтересованы в том, чтобы их клиенты безопасно передвигались на периферии, поэтому сопровождают торговые корабли, охраняют не только от своих конкурентов, но и от прочих опасностей.

– Это не меняет сути: вы пошли на сделку с бандитами.

– Зато решили сразу несколько проблем, – заявил Барсик. – Приготовься к переходу.

Наш корабль достаточно ускорился, чтобы совершить прыжок к другой звезде.

Стационарные генераторы «кротовых нор» создавали аномалию на фиксированном участке пространства, позволяя перемещаться через неё целым флотилиям. Это была технология акридиан, которую они тайно передали землянам в двадцать первом веке.

Мобильные системы, что стояли на кораблях котов, работали иным способом. Они позволяли пробить границу трёхмерного пространства только одному звездолёту, при достижении им определённых скоростей.

– Три, два, один, – отсчитывал кот. – Поехали!



Предыдущие главы:

1. Последний крестовый поход. 1. Оставшийся позади

2. Последний крестовый поход. 2. Военный преступник

3. Последний крестовый поход. 3. Месть кота

4. Последний крестовый поход. 4. Погасшая звезда

5. Последний крестовый поход. 5. Логово пауков

6. Последний крестовый поход. 6. Нежданные гости

7. Последний крестовый поход. 7. Рабочая группа

8. Последний крестовый поход. 8. Под прикрытием

9. Последний крестовый поход. 9. Важная миссия

10. Последний крестовый поход. 10. Историческая личность

11. Последний крестовый поход. 11. Двое неизвестных

12. Последний крестовый поход. 12. Секретная база

13. Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство
Показать полностью
21

Последний крестовый поход. 13. Кошачье царство

Предыдущая глава: Последний крестовый поход. 12. Секретная база


Мы находились в той самой комнате, где недавно наткнулись на троих акридиан. Их трупы лежали на полу. Я держал карабин наготове, а Барсик изучал бумаги, которые он забрал у мертвецов.

– Наши враги обсуждали возможность запуска генераторов «кротовой норы» возле Луны, – сообщил кот. – Здесь расчёты энергетических затрат для организации тоннеля к Гамме Ворона. Похоже, это ближайший к Земле наблюдательный пост Коалиции на текущий момент времени.

– Хочешь сказать, что у акридиан всё готово, чтобы вернуться к своим соплеменникам?

– И да, и нет, – ответил Барсик, перебирая бумажки. – Объединённая Америка должна была до конца следующего года ввести в строй космическую атомную энергостанцию, предназначенную для поддержания межзвёздного тоннеля, но тут разразился скандал с Евразийским Содружеством. Сверхтяжёлые ракеты, необходимые для доставки к Луне нужного оборудования и материалов, есть только на Байконуре. Из-за проблем на международном уровне, сейчас все работы встали на неопределённый период.

– Ну и слава богу, – выдохнул я.

Прибытие несокрушимого флота противника в ближайшее время Земле не грозило.

– Рано радуешься. У акридиан есть альтернативное решение, – сообщил кот, вытаскивая очередной лист, заполненный чёрными закорючками. – Тут написано, что им удалось успешно подключить реактор повреждённого флагмана вместо атомной энергостанции. Его мощности не хватит, чтобы пробить тоннель до Гаммы Ворона… но можно будет выйти из подпространства довольно близко к тому сектору. Серых человечков не сильно пугает перспектива несколько лет скучать в космосе, передвигаясь на досветовых скоростях.

Барсик умолк, погрузившись в чтение документов.

– Предлагаю угнать их исследовательский корабль прямо сейчас, – неожиданно сказал он. – Нам нужно попасть к Луне, и чем быстрее, тем лучше.

– Чтобы взорвать реактор флагмана?

– Нет, – отрицательно покрутил головой кот. – Головной корабль должен остаться цел, ты же помнишь, что «Максим номер один» прибыл на нём?

– Точно, ты прав.

– Мы полетим к Луне на исследовательском судне с другой целью. Мне нужно добраться до систем управления тоннелем, которые ещё надо как-то найти. Модули настройки «кротовой норы» могут быть на космической базе землян, либо на самом флагмане.

– Что ты задумал? – спросил я.

– Артефакты Предтеч исчерпали запасы звёздной энергии, – сказал кот. – Акридиане их истощили. Я считаю, что это произошло из-за того, что они провели огромное количество тестов, надеясь разгадать принципы работы этих устройств. Возможно даже, не без помощи землян, в роли подопытных. Вспомни «филадельфийский эксперимент», и ещё с десяток подозрительных загадок двадцатого века.

– Может быть так оно и было, но к чему ты ведёшь?

– Если мы не можем путешествовать во времени, нам следует переместится в пространстве. Используем «кротовую норму», отправимся к тем, кто нам поможет.

– Думаешь, пора навестить пауков у Альфирка? Мы туда не доберёмся, – возразил я. – Расстояние почти в четыре раза больше, чем до Гаммы Ворона.

– Я имел ввиду не артроподов, – ответил Барсик. – Мы прыгнем к Тау 1 Гидры.

– А там что?

– Сейчас, в системе этой тройной звезды находится столица Империи Котов. В этом времени Четвёртый Легион ещё не вторгся на нашу территорию. Акридиане активно расширяли границы Коалиции в другом направлении. Мы попросим помощи у моих соплеменников, чтобы затем уже добраться до пауков.

– Станут ли они нам помогать? – засомневался я.

– Не забывай, я – принц.

– Сейчас конец двадцать первого века по земному летоисчислению. Если я не ошибаюсь, ты родился в конце двадцать третьего. На твоей родине тебя и знать-то никто не знает, – напомнил я Барсику о тех временных координатах, где мы сейчас находились. – Тебя ещё и в планах нет!

– Спасибо, я в курсе. Однако, этот факт никак не отменяет моего статуса. Самое главное, что сейчас живы оба моих родителя, один из которых недавно стал Императором. Вот он-то нам и поможет.

– С чего бы ему это делать?

– Это уже моя забота. Я знаю, как его убедить.

– Ну ладно, раз ты так говоришь, то можно погостить у твоих сородичей, – согласился я. – Как будем выбираться отсюда?

– Не тем путём, что попали сюда. Помнишь, тот двадцатикилометровый тоннель, о котором я тебе рассказывал? Воспользуемся им.

Кот достал свой голографический компас, хорошо знакомый мне ещё по блужданиям на станции артроподов, и сверился с его данными.

– Если я не ошибаюсь, подземный проход, ведущий к семнадцатому ангару, должен находится в десяти минутах ходьбы от этой комнаты… Только вот, на каком именно этаже, я могу только догадываться.

– Будем прорываться с боем, или ты снова отвлечёшь от нас внимание ложной тревогой? – уточнил я.

– Пробежаться по базе, пользуясь суматохой, второй раз не получится, – вздохнул Барсик. – Не знаю нашли местные программисты мою «закладку» в коде системы безопасности, или же просто вырубили сигнализацию до выяснения причин её срабатывания, но сирены больше не воют, а должны.

– Значит пойдём в лобовую. Все шансы есть. Вряд ли кто-то ждёт, что враг будет прорываться изнутри горы.

– Есть у меня одна идея, – сказал кот. – Подбери сумку, которую ты бросил за поворотом. Сложим туда наше оружие и артефакты. Я тоже залезу внутрь, но высуну голову. Если тебя спросят, куда ты несёшь кота, скажешь, что обнаружил меня в секторе «браво пять». Мол, я и есть причина недавнего переполоха. Ты спешишь доставить меня на поверхность, потому что животным не место на секретном объекте.

– Ну-у, – протянул я. – Такая себе легенда. Слабенькая. Что будет если мне не поверят?

Кот достал метательный ножик и показал его мне.

– Я телепат и первым узнаю обо всех сомнениях, – сказал он. – Если тебе не поверят, я успею ликвидировать одного-двух противников, до того, как они обвинят тебя во лжи. Ты, главное, сам не зевай…

Как ни удивительно, но план Барсика работал. Меня остановили всего один раз, чтобы задать вопрос о том, где я взял такого красивого кота. После чего мы без проблем добрались до входа в тоннель, ведущий из глубин Лысой горы к южной базе Зоны 51.

Скучающие на посту солдаты на секунду перестали болтать, но не заметив на мне командирских нашивок, отвернулись и продолжили обсуждать какие-то свои дела. Даже не обратили внимания на то, что из сумки выглядывал кот. Я миновал охранников и увидел, знакомые по другому входу на этот секретный объект, рельсы и электрические дрезины.

Мы сели в одну из тележек и покатили к лифту, который должен был доставить нас в семнадцатый ангар.

Тут-то нас и поджидали неприятности.

Дежурный офицер на следующем посту, едва увидел Барсика, как сразу воскликнул:

– Эй, я знаю этого кота!

И тут же ему в горло воткнулся метательный нож.

Я не успел взяться за своё оружие в сумке, а Барсик уже положил оставшихся двух солдат меткими бросками. Зато обошлись без шума, ведь мне пришлось бы вести огонь без глушителя – не было времени его заново прикручивать.

– Это было обязательно? – спросил я у кота.

– Слишком много опасных вопросов было у него в голове, – мрачно ответил Барсик. – Думаешь так просто убить того, кто тебя кормил? Это всегда тяжело, сколько помню себя в таких ситуациях.

Значит, когда наши пути разойдутся, не имеет смысла напоминать про бутерброды и чаёк, которыми я так часто делился со своим безжалостным напарником.

Барсик забрался обратно в сумку, но на этот раз скрылся в ней с головой. Можно было подниматься наверх. На всякий случай, я переложил карабин поудобнее.

Перестрелки удалось избежать. Всё было тихо, никто не знал, что произошло внизу несколько минут назад. Солдаты молча провожали меня взглядами. Видимо, персонал уровня «Омега», имеющий доступ внутрь Лысой горы, был на ступеньку выше всех остальных обитателей Зоны 51. Я с каменным лицом миновал все посты охраны и вышел на улицу.

Одет я был явно не по погоде. Холодный октябрьский ветер насквозь продувал тонкую рубашку.

Куда ни посмотри, кругом возвышались ангары для техники. Мне надо было попасть в восемнадцатый, к счастью, он был самым крупным среди прочих, поэтому я точно знал куда идти.

Спустя полчаса аккуратных перебежек по территории военной базы, мы оказались у бокового входа в нужное строение. Я спрятался за какими-то деревянными ящиками, осматривая углы здания на наличие камер наблюдения. Сумка открылась, оттуда выпрыгнул кот. Барсик уже закинул за спину свой рюкзачок, показавшийся мне непривычно раздутым.

– Артефакты я переложил к себе, – объяснил мой товарищ.

Мне оставалось вынуть карабин и прикрепить к нему глушитель. После чего я затолкал, ставшую бесполезной, сумку в щель между ящиками, приоткрыл коту дверь, и он проскользнул внутрь.

Я немного выждал, прислушиваясь к возможным сигналам, которые мог направить мне в голову Барсик, а потом уже последовал за ним.

Мы с котом оказались у груды ящиков, идентичных тем, что стояли снаружи. Мой напарник осторожно выглядывал слева из-за них, я опустил оружие и высунулся с другой стороны.

Внутри огромного ангара было тихо и светло, а ещё очень тепло, чему я несказанно обрадовался. Посредине помещения, внутри которого с лёгкостью мог бы поместится Боинг 747, стоял на четырёх ногах-опорах исследовательский звездолёт акридиан: миниатюрная копия их яйцеподобного флагмана, только без множества непонятных отростков-антенн вокруг корпуса.

У открытой двери корабля стояли спиной к нам двое серых человечков. Больше никого вокруг не было видно. Я снова спрятался за ящики, там меня уже терпеливо ждал Барсик.

– Сможешь отсюда их снять? – прошептал кот. – Подойти ближе не получится.

– Раз плюнуть. Я же не слепой.

До акридиан было что-то около семидесяти метров. На моём карабине стоял компактный коллиматорный прицел – этого более чем достаточно на таком расстоянии.

Я опустился на одно колено, приготовил оружие и осторожно выглянул из-за ящиков. Крупные головы пришельцев были отличными мишенями.

Я задержал дыхание, а затем открыл огонь. Две секунды, два выстрела. Серые человечки попадали на пол ангара.

– Цели поражены.

– Молодец, – похвалил меня Барсик. – За мной!

Он рванул к кораблю акридиан, я побежал следом. Едва мы ворвались внутрь звездолёта, как двери за нами тут же закрылись, а кот опрокинулся на спину, обхватил свою голову лапами и простонал:

– Мы не одни! Поспеши!

Всё сразу стало понятно: кот сейчас изо всех сил сопротивлялся мощной телепатической атаке и одновременно продолжал защищать мой мозг. Мне нужно было найти и уничтожить противника, как можно скорее.

Я рванул по витой лестнице наверх, мимо запечатанных отсеков, молясь, чтобы двери к той комнате, где были акридиане, оказались открытыми.

Спустя считанные секунды подъём закончился, и я ворвался в просторную кабину под прозрачным куполом, за которым прекрасно просматривался весь восемнадцатый ангар. По кругу располагались места для пилотов и пульты управления, очень похожие на те, что я видел в космических челноках Пятого Легиона.

Ближайшее ко мне кресло резко развернулось, и я увидел там серого человечка в обычном лётном скафандре Легиона, сжимавшего в своих руках ошейник. Он с ненавистью взирал на меня.

В глазах у меня помутнело, но стрелять я не стал. Просто прыгнул вперёд и мощным ударом приклада в голову вырубил акридианина. Тот мгновенно обмяк.

Я забрал у него «поводок» и сразу же надел это устройство врагу на шею. Теперь его телепатические способности будут заглушены. Затем я отцепил от своего карабина ремень, после чего надёжно скрутил им руки пришельцу за спиной.

Во время финала этой процедуры, позади меня раздался слабый голос Барсика:

– Матвей, они очень и очень опасны. Посторонись, я кину в него ножик…

– Даже не думай! – я быстро обернулся к появившемуся в кабине коту, одновременно прикрывая своим телом акридианина. – У него могут быть нужные нам сведения.

– Например?

– Он может знать где расположены системы управления «кротовой норой». Ты ведь не забыл, что нам нужно перенаправить тоннель к Тау 1 Гидры?

– Не забыл, – раздражённо отозвался кот. – Только как ты предлагаешь достать из этого гада нужную нам информацию? Копаться в мозгах сверхтелепата – гиблое дело. Пока на нём этот ошейник, его мысли надёжно спрятаны от глубокого сканирования, он может на свой выбор показать мне любую чушь. Дезинформировать. Заманить в ловушку… Снимать это устройство тоже нельзя, он всё ещё способен продавить мою защиту и выжечь одному из нас мозг. Вот такая вот патовая ситуация, Матвей. Так что отойди, я с ним быстро покончу и выбросим труп наружу, пока есть такая возможность. Нам ещё лететь и лететь на этом корабле. Он будет пытаться освободиться, и мы его грохнем рано или поздно. Ни к чему нам на борту дохлый пассажир.

– Пытки, – сказал я.

– Что «пытки»?

– Самое эффективное решение в данной ситуации. Давай попробуем.

– У нас нет на это времени! На базе сейчас всё тихо и спокойно, но скоро тут все будут на ушах стоять. Надо улетать. Сейчас. Иначе у Луны нас будет ждать тамошний гарнизон во всеоружии.

– Времени у нас и не было, не обманывай сам себя. Ангар закрыт, нам придётся включать защитное поле и таранить крышу, чтобы покинуть Землю. Это уж точно вызовет подозрение. О трупах на базе и инциденте с отбытием сообщат. Нас будут ждать у Луны в любом случае.

Кот вздохнул, он знал, что я был прав.

Тем временем акридианин тихо застонал, приходя в себя.

Я повернулся к нему. Серый человечек приоткрыл свои огромные чёрные глаза.

– Саботажники, – презрительно проскрипел он, до боли знакомым голосом. – Надо было вас расстрелять ещё у Альфирка.

– Долус? – одновременно ахнули мы с котом.

Без кителя его трудно было отличить от остальных серых головастиков.

– Капитан-коммандер Долус! – прошипел коротышка.

– Ой, да всем плевать, – заявил Барсик.

Кот подошёл поближе и вперил свой лиловый взгляд во врага.

– Жить хочешь? Говори, где расположен пульт управления «кротовой норой». Он на вашем флагмане?

Долус молчал.

– Отвечай на вопросы или сдохнешь, – пригрозил кот доставая один из своих ножей.

На несколько секунд в кабине повисла тишина, потом Барсик вздохнул и замахнулся.

– Тоннель в подпространстве настраивается прямо отсюда, с этого корабля, – выпалил Долус. – Мы дооборудовали самый крайний пульт слева от вас. Тот из которого торчат провода. Если не верите мне, проверьте сами…

Он не договорил, Барсик вонзил ему лезвие в шею.

Акридианин захрипел и обмяк.

– Хреновый из тебя дознаватель, – недовольно заметил я. – Он же начал говорить. Надо было дослушать.

Барсик сначала посмотрел на меня, как на умственно отсталого, а затем потребовал:

– Поверни его, Матвей.

Я пожал плечами и послушно перевернул акридианина. Оказалось, что тот успел освободить свои руки.

– Он тянул время, заговаривал зубы, – пояснил кот. – Если бы мы отвлеклись на осмотр пульта, Долус мог успеть снять свой ошейник и попытаться бы вскипятить наши мозги.

– Но как ты понял?

– Я умею читать язык тела, эти его подёргивания плечами о многом мне рассказали. Будь ты чуть внимательнее и сам бы всё понял.

– Значит, он нас обманул, никакого пульта тут нет?

– Не знаю. Сначала надо проверить.

Мы оставили тело Долуса и подошли к контрольной панели, из которой торчали пучки разноцветных проводов.

Кот начал изучать пульт, что-то бормоча себе под нос.

– Это точно система настройки «кротовой норы», – наконец заявил Барсик. – Долус не соврал. Правда сделано всё как попало, часть деталей позаимствована из вашей, земной техники. Похоже наши враги очень торопились с монтажом этой штуки.

– Они явно спешили покинуть Землю в ближайшее время. Не стали дожидаться постройки атомной станции, а подключили свой флагман в качестве источника питания, – напомнил я. – Интересно, что их так подгоняло? Отчаялись найти Святого Пророка и решили привести сюда подмогу?

– Думаю, это действия Евразийского Содружества смешали все планы акридиан, – предположил кот. – Мир оказался на пороге третьей мировой войны из-за экспериментов пришельцев. Наши враги решили сбежать, пока политики не задумали принести их в жертву ради собственной выгоды.

– Тоже неплохая версия.

– Давай поболтаем об этом позже, – предложил Барсик. – А сейчас, вынеси Долуса наружу, и мы отправляемся в путь. Поспеши.

Я так и сделал. Взял акридианина на руки и отнёс вниз. Когда я спустился, шлюз был уже открыт, видимо кот управлял дверью из кабины пилотов.

Я вышел из корабля, опустился на одно колено и положил Долуса на пол ангара, рядом с телами его соплеменников. Неожиданно глаза серого коротышки широко распахнулись, и он просипел:

– Кот предаст тебя…

Тело врага содрогнулось в последний раз, расслабилось и замерло навсегда.

– Я знаю, – ответил я. – Знаю.

Меньше, чем через минуту, я был уже снова наверху, в кабине. Снаружи разливалось мягкое фиолетовое сияние – Барсик уже включил энтропийное поле и сейчас колдовал над центральным пультом, готовя нас к старту.

Звездолёт вздрогнул и приподнялся над землёй. Последовали новые слабые толчки, похоже, это посадочные опоры убрались внутрь корпуса.

– Матвей, не стой столбом. Пристегнись, может хорошенько тряхнуть. Мы отчаливаем сквозь потолок. Вон какие тут балки крепкие.

Я поспешил сесть в ближайшее кресло, и набросить ремни безопасности.

Кот резко выжал широкий чёрный рычаг. Спустя мгновение, корабль пробил крышу ангара и помчался вверх, в полуденное небо, наполненное тяжёлыми осенними тучами.

Наш старт не могли не заметить из Рейчел. Наверняка у старожил и гостей этого городка сегодня будет полно тем для обсуждения.

Звездолёт вырвался за пределы земной атмосферы и помчался к Луне.

– Через четыре часа будем на месте, – заявил Барсик, отстраняясь от пульта.

– Долус… – начал я.

– Сказал, что я предам тебя, – закончил за меня кот. – Это не новость. Мы оба знаем об этом.

– Ты сам-то догадываешься почему?

– Некоторые предположения у меня имеются.

– Не хочешь поделиться?

– Всё достаточно просто, Матвей. Скоро я снова увижу своих родных и близких. Живыми. Как ты думаешь, смогу ли я бороться с желанием предупредить их о грядущем вторжении Четвёртого Легиона?

– Ты понимаешь, что создашь опасный парадокс? Помнишь, о чём говорил нам Председатель? Появится отдельная реальность, закольцованная во времени на некотором отрезке, без будущего. В оригинале нашего бытия твой народ всё равно погибнет.

– А вот и нет! – яростно возразил кот. – То, что я не нашёл выживших после геноцида, вовсе не значит, что моя раса была полностью уничтожена. Кто-то мог сбежать на край Млечного Пути. Может быть даже в другую галактику.

– Вряд ли, – ответил я. – Ваш военный флот прятался где-то неподалёку, чтобы в нужный момент нанести удар по войскам акридиан и Святого Престола.

– Хватит. Не будем больше об этом. И, пожалуйста, не пытайся мне помешать, – попросил Барсик. – Давай останемся друзьями, и я обещаю, что не отдам приказ атаковать ваш флот.

Уже отдал.

Вслух я этого не сказал. Я откинулся в своём кресле, скрестил руки на груди, прикрыл глаза и попытался немного вздремнуть. Тяжёлый сегодня выдался денёк, очень нервный, не стоит делать его ещё хуже. К чёрту этот глупый, бессмысленный спор…

– Матвей, проснись, – пробился сквозь дремоту голос Барсика. – Хорош уже храпеть, бесишь.

Я подскочил, как ужаленный, и помотал головой, стряхивая остатки сна. По моим ощущениям, прошло не четыре часа, а куда больше. Я чувствовал себя полностью выспавшимся и отдохнувшим.

Кот сидел в кресле напротив меня.

– Какие наши ближайшие планы? – спросил я у него потягиваясь. – Захват генераторов «кротовой норы»? Или флагмана?

– В этом нет необходимости, – сказал Барсик. – Я перенастроил тоннель удалённо с того модифицированного пульта и активировал систему питания.

– А персонал космической базы не против того, что мы так нагло собираемся воспользоваться их оборудованием?

– Да, они были не рады. Выстрелили по нам несколько раз. Энтропийное поле выдержало, а ты даже не проснулся.

– Значит, нам пора прыгать в кошачье царство.

Барсик хитро улыбался.

– Прыжок ты тоже проспал. Мы находимся у Тау 1 Гидры, – сообщил кот. – Посмотри наверх.

Я задрал голову.

В зените горела яркая оранжевая звезда, и чуть поодаль от неё ещё две – красная и жёлтая.

– Ты дрых почти шесть часов, Матвей.

Вот и объяснение тому, что я чувствовал себя полностью отдохнувшим.

– Когда мы прибудем на место? – поинтересовался я.

– Через пару недель, – ответил Барсик. – Я специально прыгнул на периферию системы, чтобы не провоцировать военные патрули. Кто знает, как они отреагируют на неопознанный корабль, ворвавшийся в пространство слишком близко к столице. Могут и распылить на атомы.

– Через пару недель? А сколько ты успел запихать в свой рюкзачок банок с консервами, тогда в фургоне? –спросил я.

У кота на ловушку из дробовиков едва хватило времени. Не думаю, что он вообще взял с собой хоть что-нибудь.

– Какая разница. У акридиан наверняка должны быть запасы провизии на этом корабле, – ушёл от ответа Барсик.

– Пойду проверю.

Я отправился изучать остальные отсеки, двери которых кот открывал мне удалённо, из кабины пилотов.

Все комнаты были пусты.

М-да, похоже нам грозила длительная голодовка.

Впрочем, я зря переживал, все намечавшиеся проблемы с провизией решились сами собой, примерно через три часа полёта.

Словно из ниоткуда материализовался гигантский силуэт в форме буквы «U». Чужой звездолёт выровнял свою скорость и продолжил движение параллельно нашему курсу.

– Патрульный крейсер! – воскликнул Барсик.

Он выпрыгнул из кресла напротив и поскакал по пульту.

– Да где же тут управление связью?

Через некоторое время ему удалось найти нужные кнопки.

–…сбросить вашу скорость и проследовать в посадочный отсек. Неопознанный корабль, повторяю: вы находитесь на территории Империи Котов и обязаны пройти процедуру досмотра, – раздалось монотонное бормотание из динамиков нашей кабины. – Для этого вы должны сбросить вашу скорость и проследовать в посадочный отсек.

– Вас поняли, – громко сообщил Барсик в ответ. – Замедляемся.

Кот начал процедуру торможения. Через несколько минут мы фактически остановились. На боку корабля-подковы появилось широкое отверстие, и нас стало затягивать внутрь него.

– Матвей, большинство моих сородичей не являются телепатами. Эта мутация вообще очень редко встречается у нашей расы, – сообщил Барсик. – Поэтому не удивляйся, что остальные коты тебя не будут понимать…

Он на секунду задумался, подперев лапой свой подбородок.

– А знаешь, – сказал Барсик. – Прикинься неразумным существом.

– Зачем?

– Так нужно.

– Не понимаю.

– Слушай, я почти год играл такую роль на «Справедливом», по твоей просьбе.

– Мстишь за былые обиды?

– Нет, что ты. Просто мой народ привык видеть в полуразумных гоминидах, вроде тебя, верных слуг и домашних питомцев, но никак не представителей развитых цивилизаций. Тебя везде со мной пропустят, без лишних проволочек, никто не будет стеснятся говорить о серьёзных вещах в твоём присутствии.

– Словно я какая-нибудь собачка?

– Что-то вроде того.

– Не знаю, получится ли у меня.

– Это не так сложно, как ты думаешь.

– Ладно, – вздохнул я. – Раз ты так настаиваешь.

Тем временем наш корабль оказался внутри посадочного отсека патрульного крейсера. Барсик запустил процедуру приземления. Посадочные опоры коснулись поверхности, и мы с котом поспешили к шлюзу.

Двери открылись, и мы вышли наружу. Там нас уже ждали пятеро крупных котов, в однотипных чёрных жилетках. Внешне эти животные мало чем отличались от Барсика: такие же кругломордые «британцы». Разве что их глаза были зелёными, а не лиловыми, как у моего товарища. На правом боку у каждого из них виднелась кобура, из которой торчала знакомая мне рукоять кошачьего бластера. Один кот носил на своей груди серебряную звезду, и стоял чуть впереди остальных, наверное, он был самым главным среди них.

Едва Барсик сделал вперёд несколько шагов, как вся пятёрка сразу же склонила свои головы в низком поклоне.

– Простите, Ваше Высочество, что посмели принудить вас к досмотру, – быстро сказал один из котов, тот у которого была серебряная звезда. – Мы даже представить не могли, что на неизвестном нам типе корабля находится столь высокая особа.

– Всё нормально, офицер, – отмахнулся Барсик. – Любой патрульный крейсер действовал бы точно так же. Правила написаны для всех, исключений не должно быть. Мой корабль открыт, можете перетряхнуть его сверху донизу, но поверьте, ничего интересного вы там не найдёте.

Кот нисколько не врал, всё самое интересное сейчас лежало в его рюкзачке, который я теперь должен был таскать в своих руках. Я, вроде как, стал ещё и носильщиком у особо важной персоны.

– Мне достаточно вашего слова, Ваше Высочество, поэтому в досмотре нет никакой необходимости, – ответил офицер. – Чтобы сгладить этот инцидент, считайте, что мы пригласили вас на борт в гости, а вовсе не для проверки. Я уверен, наш капитан захочет угостить вас рюмкой-другой своей лучшей мятной настойки, если вы согласитесь к нему заглянуть.

– С удовольствием, – кивнул Барсик. – Может заодно подбросите нас до столицы? Боюсь, на моём странном корабле меня ещё не раз остановят ваши коллеги. Я просто столько не выпью. Хе-хе.

Молодец. Я мысленно похвалил находчивого товарища, который придумал отличной способ сократить наше путешествие.

– Мы можем предупредить остальные патрули, и никто вам больше не помешает.

– Вот этого делать не стоит, – быстро возразил Барсик. – Если весь флот будет знать, что член императорского семейства прибывает в столицу, то это шило в мешке не утаишь: информация просочится и меня внизу будет ждать целая толпа пронырливых журналистов. Я бы хотел вернуться домой, не создавая лишнего шума.

– Я вас понял. Думаю, что наш капитан с радостью доставит вас в любой из космопортов Ур-Атана.

– Вот и отлично. Давайте тогда навестим вашего командира.

– Простите, Ваше Высочество… – на секунду замешкался кот-офицер.

– Что такое?

– Этот гоминид рядом с вами… Я не вижу на нём охранной упряжи. Насколько безопасно предоставлять неразумным животным такую свободу?

– Можете не волноваться насчёт моего двуногого слуги, – сказал Барсик. – Я лично вырастил его, из вот такой вот крохи.

Мой хвостатый друг слегка развёл передние лапы, показывая скромные размеры, которыми я некогда мог обладать.

– Это существо живёт в моей семье с самого своего рождения и не представляет ни малейшей опасности для нас, котов, – продолжал Барсик. – Хотите, продемонстрирую вам некоторые команды, которым я его обучил? Матвей, сидеть! Матвей?

Я вздохнул и сел на пол.

– Голос!

– Барсик, дружище, не переигрывай! – недовольно попросил я.

– Видите, какой смышлёный.

– Всё в порядке, Ваше Высочество, – произнёс офицер, терпеливо наблюдавший этот цирк. – Можете взять своего питомца с собой. Прошу следовать за мной к капитану.

Пятёрка котов почти синхронно развернулась и двинулась по направлению к одному из входов в посадочный отсек.

– Матвей, за мной! – весело приказал Барсик.

Я встал и пошёл следом.

А что ещё мне оставалось делать?


Предыдущие главы:

1. Последний крестовый поход. 1. Оставшийся позади

2. Последний крестовый поход. 2. Военный преступник

3. Последний крестовый поход. 3. Месть кота

4. Последний крестовый поход. 4. Погасшая звезда

5. Последний крестовый поход. 5. Логово пауков

6. Последний крестовый поход. 6. Нежданные гости

7. Последний крестовый поход. 7. Рабочая группа

8. Последний крестовый поход. 8. Под прикрытием

9. Последний крестовый поход. 9. Важная миссия

10. Последний крестовый поход. 10. Историческая личность

11. Последний крестовый поход. 11. Двое неизвестных

12. Последний крестовый поход. 12. Секретная база
Показать полностью
33

Четыре дня в Горном Алтае

Сгонял с друзьями в Горный Алтай отдохнуть от житейских забот.

Сентябрь - лучшее время для отдыха в этих местах.

Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Четыре дня в Горном Алтае Горный Алтай, Туризм, Отдых, Природа, Длиннопост, Природа России, Красота природы, Река, Горы, Канатная дорога
Показать полностью 6
Отличная работа, все прочитано!